Så langt er seks personer drept og to alvorlig såret. Dramaet begynte onsdag kveld i forrige uke, men den første kom seg unna snikskytteren uten skader. Alle de seks drepte ble tatt av dage torsdag, fem av dem i løpet av vel tre timer.

-Vi opplever nå en frykt som er ukjent i dette området, sa politisjefen i Montgomery County, Charles Moose, tirsdag. Han understreker at politiet ikke har noen klare spor, men over tusen ledetråder å nøste opp i.

Moose fremholder at politiets to viktigste oppgaver nå er å beskytte befolkningen og trappe opp etterforskningen. Det er mulig fordi ekstrastyrker fra det føderale politi FBI og andre nøkkelinstitusjoner er utkommandert.

Snikskytteren holdt seg sist torsdag i samme område, det velstående Montgomery County nord for Washington. Ingen av de drepte foretok seg noe spesielt: En klippet plenen, en annen fylte bensin, en tredje vasket bil mens to krysset gaten og en satt rolig på en benk da kulene traff.

Feig handling

Skolene åpnet til vanlig tid tirsdag morgen, men oppbudet av foreldre og andre pårørende som kjørte sine håpefulle til skolene, var langt større enn vanlig.

-Vi har krysset en grense når 13 år gamle barn blir offer for en snikskytter. Det er i ferd med å bli svært personlig når noen faller så dypt som å rette våpen mot et barn, sa Moose med skjelvende stemme.

President George W. Bush sier det dreier seg om en "feig og samvittighetsløs" drapsmann.

Presidenten lover all mulig støtte fra føderalt hold for å få oppklart forbrytelsene.

-Laura og jeg har sendt våre tanker til de drepte og deres pårørende og vi har tatt dem alle med i våre bønner, sa Bush i helgen.

De to siste ofrene ligger alvorlig såret på sykehus, og tilstanden er alvorlig for begge.

Snikskytteren har beveget seg et godt stykke unna Montgomery County — den ene ble skutt ned ved Fredricksburg, Virginia, og 13-åringen i Prince George's County i Maryland.

Samme våpen

Myndighetene har foretatt grundige analyser, og kan slå fast at samme våpen er benyttet i fire av tilfellene der ofrene ble drept. Undersøkelsene av kulene fra de to øvrige døde kan ikke med sikkerhet slå fast hvilket våpen som er brukt.

Men politiet ser en sammenheng mellom alle de ni skyteepisodene, og politisjef Moose understreker at alle mulige ressurser vil bli satt inn for å oppklare forbrytelsene.

Politiet har offentliggjort identiteten til alle de seks dødsofrene, fire menn og to kvinner. Tre er hvite, en spansktalende en med indisk bakgrunn og en afroamerikaner. De er i alderen 25 til 72 år.

Det er ikke kjent hvem de to alvorlig sårede er, men i tillegg til den 13 årige skoleeleven dreier det seg om en 43 år gammel kvinne, hun hvit, mens skoleeleven er afroamerikaner.

Politiet tror gjerningsmannens kuler har rammet mer eller mindre vilkårlig. Så langt er det sparsomt med vitner, men politiet ser ikke bort fra at det finnes noen som har viktige opplysninger i saken.