EU, USA og NATO holder alle fingre krysset for at den sittende presidenten, Boris Tadic, blir gjenvalgt når serberne går til valgurnene søndag.

Tadic regnes som moderat og demokratisk, med et ønske om å knytte Serbia til EU — aller helst gjennom medlemskap.

Men det er slett ikke sikkert han vinner. Farligste utfordrer er en beinhard nasjonalist, Tomislav Nikolic. Hans parti, høyreradikale SRS, har en forhistorie som støtteparti til den gamle diktatoren Slobodan Milosevic. Partiets leder, Vojislav Seselj, sitter tiltalt for krigsforbrytelser i Haag.

— Serbia trues av en retur til Milosevic-tidens nasjonalisme. Tomislav Nikolic er ingen demokrat. Absolutt ikke, sier forskeren Dusan Reljic ved det tyske forskningsinstituttet Stiftung Wissenschaft und Politik i Berlin.

- På en knivsegg

Presidentvalget kommer i det som er en skjebnetime for hele Vest-Balkan. Kosovo er fortsatt en serbisk provins på papiret, men står bare noen uker fra å erklære seg selvstendig. Begge presidentkandidatene er sterkt imot at Serbia skal miste Kosovo.

Men ingen er lenger i tvil om at selvstendighetserklæringen kommer, og at Kosovo da raskt vil bli anerkjent av både USA og de aller fleste EU-landene.

Forsker og programleder Karsten Friis ved Norsk Utenrikspolitisk Institutt (NUPI) mener Serbia balanserer på en knivsegg.

— En nasjonalistisk president vil kunne nøre opp under ekstreme reaksjoner på uavhengighetserklæringen. Han vil kunne forgifte luften, sier Friis, som nylig flyttet tilbake til Norge etter tre år i Beograd.

Ikke veldig stor makt

Det store spørsmålet er hvor fredelig Kosovos løsrivelse blir. Regjeringen i Beograd har lovet å ikke ty til militær maktbruk. Men både i Kosovo og i Serbia flyter det av våpen blant de sivile. Veteraner med kamperfaring er heller ikke mangelvare, verken på albansk eller serbisk side.

Marerittet er at NATO-styrkene i Kosovo ikke skal greie å hindre at det bryter ut kamper. I verste fall kan uroen spre seg til Makedonia og Bosnia, to naboland som begge strever med store spenninger mellom folkegruppene.

- Kan gjøre lite

Friis vil likevel ikke svartmale for mye. Regjeringsmakten ligger uansett hos statsminister Vojislav Kostunica og hans statsråder. Kostunica er også nasjonalist, men på langt nær så ekstrem som utfordreren til president Tadic. Og regjeringen er ikke på valg.

— Selv om presidenten har en symbolsk betydning som ikke skal undervurderes, sier forsker Friis. Han har uansett lite tro på at Serbia vil falle tilbake til en nasjonalisme à la Milosevic.

Han forventer at veien fremover blir «humpete», med kraftige reaksjoner fra Serbia når Kosovo erklærer seg uavhengig. Men han tror Serbia kommer seg igjennom det.

— Spørsmålet er hvor humpete og hvor lang veien blir, sier Friis.

Han mener det i realiteten er lite serberne kan gjøre. De kan kutte leveransene av strøm, drivstoff og vann til deler av provinsen. De kan stenge grensen og hindre handel med utbryterne. De har også truet med å revurdere de diplomatiske forbindelsene til land som anerkjenner Kosovo.

Men ingenting av dette vil skape veldig store problemer i det lange løp.

Krigsforbrytere blokkerer

Meningsmålingene spår at presidenten vil bli gjenvalgt, etter en andre valgomgang søndag 3. februar.

EU har prøvd å gi den vestvendte presidenten et håndslag ved å sette fart i arbeidet med en stabiliserings- og assosieringsavtale med Serbia. Dette vil være første steget på den lange veien mot medlemskap. Mange EU-land har ønsket å få signert avtalen før den avgjørende valgomgangen, for å vise serberne at de ikke skal isoleres.

Den planen ser nå ut til å gå i vasken. Radovan Karadzic og Ratko Mladic er fortsatt på frifot, og Nederland er bare ett av landene som ikke vil slippe Serbia lenger inn i varmen før de to krigsforbryterne sitter i hver sin celle i Haag.

EU strever fra før med å få på plass EU-misjonen som skal ta over mye av FNs ansvar i provinsen. Flere EU-land sliter med sine egne separatistbevegelser, og liker dårlig det som skjer. Mangelen på en ny FN-resolusjon skaper også juridiske problemer for overtakelsen.

- Ikke press for hardt

Forsker Friis holder en knapp på at president Boris Tadic til sist vil vinne valget. Men han mener det er viktig å ikke presse Serbia for hardt i ukene som kommer, selv med en moderat president.

— Uavhengighet for Kosovo er den eneste veien fremover. Men vi må huske at serberne oppfatter NATOs krig i 1999 som dypt urettferdig. Og det gjelder slett ikke bare nasjonalistene, men de aller fleste serbere, sier Friis.

PÅ VALGMØTE: En tilhenger av lederen for Serbias ultranasjonale parti, Tomislav Nikolic, dukket opp på valgmøte med bilder av de ettersøkt krigsforbryterne Radovan Karadzic og Ratko Mladic. FOTO: IVAN MILUTINOVIC, REUTERS
IVAN MILUTINOVIC
Presidente n: Boris Tadic.FOTO: REUTERS
STEVAN LAZAREVIC
UTFORDREREN: Ultranasjonalisten Vojislav Seselj.FOTO: REUTERS
IVAN MILUTINOVIC