Avisen Herald Sun skriver fredag at fregatten "Arunta" ankommer Christmas Island fredag ettermiddag, klar til å ta over kontrollen av "Tampa" og tvinge skipet ut i internasjonalt farvann.

Om bord på marinefartøyet er det 164 elitesoldater. Ifølge avisen er mannskapet på fregatten kvalifisert til å manøvrere "Tampa" ut i internasjonalt territorium. Skipet er det mest moderne i den australske marinen.

Statsminister John Howard står fortsatt beinhardt fast på at flyktningene om bord på "Tampa" ikke får slippe i land i Australia. Samtidig var det torsdag klare tegn til at regjeringen begynner å få kalde føtter, etter massiv internasjonal kritikk og økende motstand på hjemmebane.

Fordømte

De største avisene i landet gikk åpent ut og fordømte landets regjering. De uendelige radiodiskusjonene tok også en ny vending. Støtten til John Howard hadde på ett døgn sunket fra nær 80 prosent til 50 prosent av alle innringerne. Arbeiderpartiet, som tidligere støttet den konservative regjeringen, bakket ut og angrep statsministeren i parlamentet. Regjeringens forslag til hastelov for å tvinge "Tampa" ut i internasjonalt farvann med makt ble nedstemt i det australske senatet, og det australske sjømannsforbundet truer med aksjoner, dersom regjeringen prøver på noe slikt.

Tegn til oppmyking

Utenriksminister Thorbjørn Jagland mener å merke en viss oppmyking av den australske holdningen.

— I løpet av det siste døgnet føler jeg at vi har oppnådd noen fremskritt som gir grunnlag for en viss optimisme. Signalene fra Australia er annerledes enn de var i går, sa utenriksminister Thorbjørn Jagland til NTB torsdag ettermiddag. Konkret legger han vekt på at den humanitære situasjonen om bord i båten er sikret, ved at den fortsatt kan være i australsk farvann.

Møte på Stortinget

Jagland har innkalt de parlamentariske lederne til et møte på Stortinget fredag formiddag for å orientere om "Tampa"-saken. Til nå har regjeringen fått bred politisk støtte for sin håndtering av saken. Norges Australia-ambassadør Ove Thorsheim kom til Christmas Island torsdag kveld, og skulle etter planen ta seg ut til "Tampa" fredag morgen. - Jeg er her for å gi kapteinen eventuell bistand, for å rapportere tilbake til min regjering, og ikke minst for å bidra til dialogen mellom regjeringene i Norge og Australia, sa Thorsheim til journalister på Christmas Island.

Internasjonal kritikk

FNs høykommissær for menneskerettigheter, Mary Robinson, slår fast at Australia bryter en av Geneve-konvensjonene hvis landet nekter "Tampa" å sette flyktningene i land.

— Norge har spilt en ansvarlig rolle, og "Tampa" utført en nødvendig humanitær handling ved å ta om bord utsatte mennesker som satte livet på spill, la hun til.

En rekke internasjonale hjelpeorganisasjoner er også svært krasse i sin kritikk av handlemåten til Australias regjering.

FNs høykommissær for flyktninger, UNHCR, har i flere dager prøvd å arrangere et møte mellom Australia, Norge og Indonesia for å drøfte en mulig løsning på "Tampa"-krisen. ýEt slikt møte kan finne sted fredag, men det er på ingen måte sikkert, sier UNHCR-talsmann Kris Janowski til NTB. Australia har etter det NTB kjenner til hittil motsatt seg et slikt møte.

Frykter flere flyktninger

Samtidig advarer australske myndigheter mot en økt flyktningstrøm, dersom de gir etter i "Tampa"-saken. Immigrasjonsminister Philip Ruddock sier at 900 mennesker venter på å reise til Australia fra Indonesia. - De venter bare på hva vi gjør med folkene på "Tampa" først, sa han i parlamentet torsdag kveld. - Hvis disse menneskene får komme inn i Australia nå, da ses det på som et signal om at det er bare å komme for andre. Australske myndigheter opplyste at ingen om bord på "Tampa" hadde bedt om politisk asyl foreløpig.