Ronnie Sadosky kunne lett blitt en del av en stygg statistikk. — Jeg har vært langt nede, og ville ikke innrømme at jeg hadde et problem, sier Sadosky.

USAs veteranproblem er i ferd med å bli en humanitær krise, mener Sadosky.

Etter seks år i hæren og deltakelse i flere forskjellige væpnede konflikter, slet 49-åringen med overgangen til et sivilt liv. Skilsmisse, pillemisbruk og depresjon tok over.

— Jeg begynte å tenke på å ta livet av meg, forteller han.

Hunder redder liv

Han fikk imidlertid hjelp før det var for sent, og etter flere år i terapi bruker han erfaringen konstruktivt, og forsøker nå å hjelpe andre i samme situasjon.

Sadosky har startet en liten organisasjon kalt Wags for Tags, som trener opp og gir hjemløse hunder til veteraner med varige skader eller posttraumatisk stressyndrom (PTSD).

— Vi er engasjert i den lengste krigen i USAs historie, sier Sadosky.

— Vi sender disse mennene og kvinnene ut om igjen og om igjen, og presset øker jevnt. I begynnelsen kan du kanskje tåle en del, men jo mer du ser og opplever, jo vanskeligere blir det å takle.

Selvmordsbølge

— Selvmord er den tøffeste fienden jeg har møtt i mine 37 år i militæret, sa general Lloyd Austin, det amerikanske militærets nestkommanderende, nylig.

Austin leder en kampanje som har som mål å redusere antall soldater som tar livet av seg. Dette er nemlig blitt et akutt problem: Selvmord er nå den hyppigste dødsårsaken blant amerikanske soldater i aktiv tjeneste – flere dør ved egen hånd enn blir drept i krigshandlinger eller ulykker. Dette er en økning på 22 prosent i forhold til i fjor. Bare i juli tok hele 38 soldater livet av seg.

Forsvarsminister Leon Panetta har innrømmet at tallene er bekymringsfulle og "går i feil retning". Og verre kan det bli.

Plagede veteraner

Én million soldater skal forlate militæret innen 2017, ifølge Christian Science Monitor. Selvmordsraten blant veteraner er enda høyere enn blant dem i aktiv tjeneste.

Hver måned forsøker 950 av dem å ta livet av seg, ifølge en rapport fra Pentagon. Det er et selvmordsforsøk hvert 45. minutt.

En stor undersøkelse utført av CBS News i 2007 avdekket at 18 veteraner begikk selvmord hver dag. I mange tilfeller er rusmisbruk, PTSD, arbeidsledighet og depresjon medvirkende faktorer.

- Et kulturproblem

Militæret og veteranhelsetjenesten klarer ikke å ta unna den enorme pågangen, til tross for at de har ansatt 5000 terapeuter og spesialister.

— Vi må vel bare innrømme at systemet ikke klarer å ta unna problemet, sa forsvarsminister Panetta i sommer.

En krisetelefon som i 2007 ble opprettet for soldater med selvmordstanker, har tatt imot over 600.000 henvendelser. Men behovet er enormt. I en spørreundersøkelse sa to av tre soldater at de ikke fikk den hjelpen de trengte. Nesten 40 prosent sa at de kjente noen som har tatt livet av seg.

Og problemet er enda større enn det som vises på statistikkene, fordi mange ikke sier fra om at de sliter med psyken.

— Det er klart at vi har et kulturproblem der menige frykter represalier hvis de forteller om problemene sine, at det vil påvirke karrieren deres, sa hærsjef Ray Odierno i et foredrag for et par uker siden.

Tikkende bomber

USA har nå en generasjon av tikkende bomber som skal ut i det sivile liv, sier Ronnie Sadosky.

— Du tror du kjenner dem når de kommer hjem, men det gjør du ikke. Ingen vet hva som skjer i hodene deres, eller når det klikker, sier Sadosky.

— Det er farlig både for dem selv, og for alle oss andre.