De 12 var blant en gruppe på 30 turister og forskere som skulle utforske grotten. Da flere av dem firte seg ned i en sjakt, mistet de bevisstheten etter å ha pustet inn giftig gass.

Spansk politi og redningstjeneste gjennomførte en dramatisk og vanskelig redningsaksjon søndag. Deler av grotten er under vann, og giftige gasser og lite oksygen inne i grotten gjorde det svært vanskelig for redningsmannskapene.

– Gruppen var om lag to kilometer inne i grotten, på et sted der giftig gass kan ha sivet ut og hindret oksygentilførselen, sier Jose Andres Garcia, leder for redningstjenesten på Tenerife, til AP.

Grotteturen skal ha blitt organisert av et forskningsinstitutt på Kanariøyene Det var stort sett spanjoler i gruppen, men også noen utenlandske forskere var med på turen.

Grotten «Piedra de los Cochinos» strekker seg 3 kilometer innover i fjellet på nordsiden av Tenerife.

15 personer i følget greide å ta seg ut av grotten ved egen hjelp, men var noe svekket av oksygenmangel, opplyser en talsmann for de lokale myndighetene på øya.