Bloggeren Raif Badawi ble i fjor dømt til 1.000 piskeslag og ti år i fengsel for å ha «fornærmet islam». De første 50 piskeslagene ble gjennomført i januar, men videre pisking er utsatt til helsen hans blir bedre.

Piskingen utløste skarp internasjonal kritikk, så vel mot dommen mot Badawi som mot landets strenge lover mot politiske og religiøse ytringer og behandlingen av kvinner.

Men landets myndigheter tar ikke til seg kritikken og føler at den er urettferdig.

— Overrasket

«Saudi-Arabia uttrykker sin intense overraskelse og skuffelse over det som meldes i enkelte medier om saken til borgeren Raif Badawi og dommen mot ham», heter det i en kunngjøring som trolig er sendt ut av utenriksdepartementet.

Der heter det at landets domstoler er uavhengige, og at grunnloven garanterer beskyttelse av menneskerettighetene fordi den er basert på islamsk sharialov.

Kunngjøringen fastslår også at Saudi-Arabia ikke aksepterer innblanding i sine interne saker.

Badawi ble dømt av en domstol i Jeddah etter at han kritiserte det saudiarabiske presteskapet i en blogg og ba om endringer i måten religion praktiseres i landet.

Tysklands utenriksminister Sigmar Gabriel, som lørdag var på offisielt besøk i Saudi-Arabia, sa at Saudi-Arabia må venne seg til å bli kritisert for sin holdning til menneskerettighetene.

Streng islam

Saudi-Arabia, som er en nær alliert av USA og Vesten, praktiserer den strenge wahhabi-versjonen av islam, som gir presteskapet kontroll over domstolene.

Det er ikke tillatt offentlig å praktisere andre religioner enn islam, og det er ingen åpning for andre gudshus enn islamske. Ateisme regnes som terrorisme.

Blasfemi, gudsfornektelse, heksekunst og mange andre forbrytelser straffes med døden, og hittil i år er allerede rundt 40 mennesker henrettet ved halshogging, ifølge Amnesty International.

Politiske dissidenter blir dømt til lange fengselsstraffer for å ha tatt opp menneskerettighetsspørsmål i internasjonale medier og for å ha oppfordret kongefamilien til å åpne for valg.

Landet er videre det eneste i verden der kvinner ikke kan kjøre bil. Saudiarabiske kvinner må også ha mannens tillatelse for å reise utenlands og for en lang rekke andre gjøremål.