Sarkozy er sønn av en ungarsk innvandrer og en fransk mor med gresk-jødiske røtter. Han har vært innenriksminister i to perioder, og siden 2004 også sjef for det konservative regjeringspartiet UMP.

Mange franskmenn sier de liker Sarkozys likeframme stil og hans vane med å si akkurat hva han mener. Men andre mener han har en tendens til å overforenkle og til å sette lettvinte stempler på folk han ikke liker.

Rett før opptøyene i franske storbyer i 2005 kalte han den opprørske ungdommen i de nedslitte indre storbyområdene for «racaille» – «pakk». Han har også pådratt seg kritikk for forslag om å opprette et eget departement for «innvandring og nasjonal identitet».

Sarko, som han kalles på folkemunne, kommer fra en velstående familie og er 52 år gammel. Han har vært gift to ganger og har tre barn, det tredje med den nåværende hustruen Cecilia, og dette ekteskapet har ofte vært omtalt i sladderpressen som temmelig stormfullt.