Santorum (53) innkalte tirsdag til pressekonferanse i Gettysburg i hjemstaten Pennsylvania. Der kunngjorde han at han trekker seg fra nominasjonskampen.

— Det er over for meg, sa han, omgitt av sin kone og fire av parets sju barn.

Santorum sa at yngstedatterens sykdom veide for tungt til at han kunne fortsette nominasjonskampen. Tre år gamle Bella lider av en alvorlig genfeil og er hyppig inn og ut av sykehus, senest nå i påskehelgen.

— Jeg tok beslutningen sammen med familien rundt kjøkkenbordet nå i helgen, sa Santorum, som takket sine tilhengere for all støtte.

Duket for Romney

— Vi vant elleve stater, sa han med et smil om munnen. Men han understreket at kampen ikke er over, og at han vil kjempe for å få president Obama ut av Det hvite hus.

— Selv om presidentkampen er over for meg og vi avslutter vår valgkamp nå, har vi ikke gitt opp kampen, sa Santorum.

Han sa derimot ikke noe om hvem han vil støtte videre i Republikanernes nominasjonskamp, men amerikanske kommentatorer er samstemte i at han vil støtte Romney.

For med Santorum ute av kampen, ligger veien åpen for Romney til å bli Republikanernes presidentkandidat og den som skal møte Obama i presidentvalget i november.

De to gjenværende rivalene Newt Gingrich og Ron Paul har ingen sjanser lenger til å kunne utfordre Romney.

- Til gagn for partiet

Det gagner både Santorum selv og det republikanske partiet at han velger å gi seg, sier den danske USA-eksperten Mads Fuglede.

— Han har prestert over evne og har brukt valgkampen til å bli en landskjent politiker som man vil legge merke til framover. Før var han bare en ukjent politiker, nå er han av et helt annet kaliber, sier Fuglede til Ritzau.

Han er ikke overrasket over Santorums kunngjøring.

— Alle i partiet visste godt at løpet var kjørt, og at det nå var tid for å tre til side og støtte opp om Romney i stedet for å fortsette kampen og splittelsen i partiet, sier han.

Sterk utfordrer

Den svært religiøse og dypt konservative Santorum viste seg å være en langt sterkere utfordrer til Romney enn det mange spådde på forhånd. Han snakket varmt om lavere skatter og mindre offentlige utgifter, og han er en sterk motstander av abort og homofile ekteskap.

Han hadde tidligere lovet å være med i kampen fram til i hvert fall 24. april, når det er nominasjonsvalg i hjemstaten Pennsylvania.

Men Romney har ledet på målingene i Pennsylvania, og det ville uansett ha vært et knusende nederlag for Santorum dersom han hadde tapt der. Et slikt nederlag kunne ha gjort det vanskelig for ham dersom han vil forsøke seg i nominasjonskampen igjen om fire år. (©NTB)