Bristol: Storbritannias nye politiske stjerne, liberaldemokraten Nick Clegg, ble satt under harde angrep i partilederdebatten torsdag.

Clegg diskuterte blant annet økonomi, energispørsmål, forsvar og EU med statsminister Gordon Brown fra det sosialdemokratiske regjeringspartiet Labour og det konservative opposisjonspartiets leder David Cameron. Krigen i Afghanistan var også et tema.

Mens Clegg ble utropt som klar vinner av den første partilederdebatten for en uke siden, var bildet denne gangen mer delt. Både Cameron og Liberaldemokratenes leder ble utpekt som seierherrer i hver sin meningsmåling etter TV-debatten.

— Det var en veldig god debatt, spesielt om europeiske spørsmål. Mens Clegg vant klart i forrige uke, var det mer jevnt nå, sier Jon Tonge, professor i statsvitenskap ved universitet i Liverpool.

— Enig med Gordon

Både Brown og Cameron kom med skarp kritikk av den liberaldemokratiske partilederen, blant annet når debatten dreide inn på spørsmålet om britiske atomvåpen.

— Du må våkne opp og erkjenne faren vi står overfor hvis Nord-Korea, Iran og andre land skaffer seg kjernevåpen, sa Brown.

Clegg har tatt til orde for å utsette oppgraderingen av de britiske atomrakettene, noe Brown og Cameron mener er høyst nødvendig.

— Jeg har aldri tidligere uttalt disse ordene, men: Jeg er enig med Gordon, sa den konservative partilederen etter at Brown hadde forklart sitt syn på de omstridte våpnene.

Nick Clegg mente på sin side at Storbritannia ikke kan sitte på sidelinjen og klage på manglende framgang i arbeidet med å befri verden fra atomvåpen. I stedet må britene innta en lederrolle, framholdt liberaldemokraten.

- Mobbing

Professor Tonge mener Clegg måtte tåle harde angrep i løpet av partilederdebatten.

— Hvis rektor hadde vært til stede, så hadde Browns og Camerons forsøk på å mobbe Clegg blitt stanset, hevder Tonge.

Samme dag som debatten ble holdt, skrev avisen Daily Telegraph at pengegaver til sentrumspartiet Liberaldemokratene har gått rett inn på Cleggs private konto.

Under TV-debatten avviste partilederen beskyldningene og hevdet de var det rene sprøyt. Samtidig måtte han tåle kritikk fra Cameron, som minnet om at alle de store britisk partiene satt igjen med riper i lakken etter avsløringene i fjor om hvordan parlamentsrepresentanter har tusket til seg offentlige midler de slett ikke har hatt krav på.

Pragmatisk

Liberaldemokratenes leder la vekt på å framstå som pragmatiker snarere enn fanatiker, for eksempel i spørsmålet om atomkraftverk.

— Jeg er ikke motstander av kjernekraft nærmest på teologisk grunnlag, jeg mener bare slik kraft er altfor dyr å produsere, lød en typisk uttalelse.

En meningsmåling utført av YouGov etter debatten tyder på at 36 prosent mener Cameron vant debatten, mens Clegg kom på andreplass med 32 prosent.

Samtidig tyder en måling fra ComRes på at Clegg vant med 33 prosents oppslutning. Både Cameron og Brown begge fikk 30 prosents oppslutning i denne spørreundersøkelsen.

Cleggs innsats i forrige ukes debatt, som var den første i britisk historie, førte til at Liberaldemokratene den siste uken har klatret med syvmilsstøvler oppover meningsmålingene. På flere målinger ligger partiet nå jevnt med Labour og Det konservative partiet.