For snart elleve år siden, 28. april 1992, ble det avfyrt tre skudd i Tikrit, Saddam Husseins hjemby.

DET VAR BRITISKE leiemordere som hadde Saddam Hussein i trådkorset i kikkertsiktet på snikskyttergeværet.

Observante fjernsynsseere noterte seg at da Saddam Hussein neste gang viste seg offentlig, var det med et tomt pistolhylster.

Fleip eller fakta?

Det er under alle omstendigheter sluttakten i en beretning, skrevet av briten David Mason (norsk utgave: «Skygge over Babylon», Aschehoug 1993).

Og for å gjøre det klart: Mason bedyrer at hele den fantastiske historien er løgn og forbannet dikt.

Og da får vi vel tro det.

Så hvorfor hente frem en bok som har støvet ned innerst i en bokhylle i ti år?

Kanskje fordi vi nå beveger oss inn i en virkelig rundkjøring av sammenblanding mellom fantasi og virkelighet om Saddam Husseins skjebne.

Og fordi amerikanske styrker nå har arrestert Barzar al-Tikriti, presidentens halvbror. Og håper at han skal kunne gi viktige ledetråder til hvor Saddam Hussein måtte befinne seg. Død eller levende.

Det er ikke mulig å slippe taket i Masons bok uten å peke på at Mason utpekte Barzar som Saddams mest sannsynlige arving, foran de to sønnene Qusay og Uday.

For å vende tilbake til virkeligheten. Barzar befinner seg langt nede på listen over de 55 (kortstokken) som amerikanerne ønsket å slå kloen i. Den tidligere sjefen for det hemmelige politiet (1979-83) og deretter FN-ambassadør i Genève, har etter alt å dømme ikke tilhørt Saddams aller innerste krets de siste årene.

AMERIKANSKE SPESIALSTYRKER både fra CIA og hæren, skal etter sigende være i ferd med å snu hvert eneste sandkorn i Irak for å finne Saddam Hussein og hans nærmeste. Døde eller levende.

Så langt er man ikke kommet en meter nærmere målet.

Kort og godt: Det finnes ikke spor etter diktatoren. Det er få, om noen, bevis for at han har tatt seg ut av landet. Det er få, om noen, bevis for at han er drept i de intense bombeangrepene.

Nesten som for å understreke dette, i går kringkastet Abu Dhabi TV en radiotale av den irakiske presidenten, angivelig tatt opp 9. april. Budskapet: «Vi skal seire til slutt». Fjernsynsstasjonen viste også et videoopptak der Saddam og sønnen Qusay gikk rundt i al Azamiyah-bydelen, samme dag. Det var to dager etter det kraftige bombeangrepet.

Det man vet om Saddams innerste krets, er at den flamboyante informasjonsministeren Mohammed Saeed al-Sahayf — mannen som bedyret at amerikanske soldater ble skutt ned for fote ved Bagdads porter mens byen var i ferd med å bli erobret - nærmest gikk rundt hjørnet etter sin siste pressekonferanse og forsvant i kruttrøyken før han for noen dager siden dukket opp i Syria.

Og så vet man at Saddam Husseins palasser ikke er bebodd. Men som virkelighetens fjernsynsseere sikkert har notert seg: Palassene har vært tømt for inventar, bortsett fra de senger og vaskeservanter vi har fått se.

Og hva er det vi ikke har fått se?

De angivelige rikt utstyrte bunkere med muligheter til å oppholde seg der i ukevis, bygget for å motstå det meste. Der Saddam Hussein skulle ha et betydelig lager av cubanske sigarer og sin yndlingswhisky, Johnny Walker Black Label.

Er de ikke funnet? Er det noe de medfølgende pressekorps ikke har fått vite om?

SMÅ BITER INFORMASJON om jakten på Saddam Hussein dukker opp på forskjellig måte.

Satt sammen til et hele, er det en nærliggende konklusjon at de lokale informatører amerikanerne støttet seg til, både under det første bombeangrepet 19. mars og 7. april mot en restaurant i bydelen al-Mansour, har lurt sine oppdragsgivere trill rundt. Eller snarere: De har hatt et tilfeldig forhold til sannheten.

Som en av dem, 52 år gamle Samir Ibrahim, sier til avisen USA Today:

«De (CIA-folkene) kom der med kofferter fulle av penger. Vi fortalte dem det de ønsket å høre. Vi trengte pengene.»

Ibrahim fikk angivelig 100 dollar for opplysningen om restaurantbesøket.

Kanskje ser vi konturene av en ny bok der enhver likhet med virkeligheten og virkelige personer er tilfeldig. Men ikke har vært til å unngå.

I LIVE! Abu Dhabi TV viste i går bilder av Saddam Hussein i et videopptak fra 9. april. Saddam gikk rundt i en bydel i Bagdad - et bevis på at han overlevde det første bombeangrepet rettet mot ham selv.<p/> FOTO: REUTERS