Dermed svarer den russiske regjering amerikanerne som tidligere i uken ga 50 russere reisepass fra Washington. Russland bestemte fredag formiddag at fire amerikanere må forlate landet umiddelbart, også det en blåkopi av det USA har gjort. Senere kom meldingen om utvisning i full skala.

Fire russere pakket koffertene for å forlate den amerikanske hovedstaden fredag, etter at de hadde fått en frist på 48 timer til å komme seg ut. De øvrige 46 russerne må være ute innen 1. juli, har det amerikanske utenriksdepartementet bestemt.

Russland ser ut til å følge nøyaktig samme resept som USA har brukt. Men det er foreløpig uklart om alle de amerikanske tjenestemennene må ut nå, eller om russerne velger å vente med hovedutvisningen slik USA gjør.

Utenriksdepartementet i Moskva informerte USAs ambassade om at utvisningen skjedde for "å stanse den ulovlige virksomheten til offisielle amerikanske representanter i Russland".

"Diplomatslakt" USAs ambassadør James Collins ble innkalt til det russiske utenriksdepartementet torsdag og gitt den første orienteringen. Senere på dagen reiste han til Sibir — en tur som var planlagt på forhånd.

Dermed ble det hans nestkommanderende, John Ordway, som måtte ta hovedstøyten fredag. Ordway ble informert om at de fire diplomatene som først fikk reisepass var "innblandet i aktiviteter som er uforenlig med deres diplomatiske status" - i klartekst betyr det spionasje.

Utenriksminister Igor Ivanov kom torsdag med entydige signaler om at russerne ville svare med nøyaktig samme antall som USA. Dermed begynner denne spionkrigen å ligne på "diplomatslaktet" i 1986 da daværende president Ronald Reagan utviste 80 sovjetiske diplomater.

Spionutvisningene setter forholdet mellom USA og Russland på en hard prøve, siden det allerede var nede på et lavmål på grunn av uoverensstemmelser om nedrustning og russernes håndtering av Tsjetsjenia-konflikten.

Ingen kommentar fra Putin USAs president George W. Bush har ikke møtt sin russiske motpart, men har snakket med Vladimir Putin på telefonen. Putin, som deltar på EU-toppmøtet i Stockholm i disse dager, har ikke kommentert utvisningene.

Samarbeidet mellom de to lands sikkerhetstjenester vil bli vanskelig i tiden framover, sier informerte kilder i Moskva.

— Vi kan bare glemme alt som heter fruktbart samarbeid mellom russiske og amerikanske sikkerhetstjenester i månedene framover, sier Sergej Ivanov, som leder det mektige nasjonale sikkerhetsråd i Moskva.

President Bush er ikke i tvil om at hans regjering har handlet riktig. Likevel håper han på fortsatt gode forbindelser med Russland. - Vi tok en riktig beslutning, men har fortsatt noen områder der vi kan arbeide sammen, sier han.

USA forklarer utvisningen av de russiske diplomater med arrestasjonen av den framtredende FBI-agenten Robert Hanssen i februar. Hanssen er anklaget for å ha solgt store mengder gradert materiale til russerne mot en betaling på 1,4 millioner dollar (om lag 13 millioner kroner) i penger og diamanter.

Gammelt tankegods Russlands viseutenriksminister Aleksandr Avdejev sa fredag at den nye administrasjonen i Washington henger igjen i tankegangen fra den gamle rivaliseringen mellom de to supermaktene.

— Den nye administrasjonen er satt sammen av personer som er vant med forholdene under konfrontasjonen mellom USA og Sovjetunionen. Disse menneskene har vært ute av regjeringskontorene de siste åtte år og vet ikke hva dagens Russland er, sier Avdejev.

Amerikanske tjenestemenn vil ikke ha dette hengende på seg og svarer kontant: - Vi er helt på det rene med at den kalde krigen sluttet for ti år siden, sier talsmannen i Det hvite hus, Ari Fleischer.

Men framtredende tjenestemann i det amerikanske utenriksdepartement gir denne kommentaren: - Mot slutten av den kalde krigen i 1991 sa russerne at de ville redusere sin aktivitet over alt, USA inkludert. Og de neste to år ble ambassadestaben i Washington redusert. Men fra 1993 til 1997 økte den igjen, og de siste fire år har det ikke vært noen reduksjon, sier han.

NTB-Reuters-DPA