Om han ikke er selveste Paulus, kan han ha vært grunnleggeren av den russiske ortodokse kirken, tror sektmedlemmene i landsbyen Bolsjaja Jelnja i sentrale Russland.

— Jeg sier bare det som Herren har åpenbart for meg, sier sektens leder, tidligere straffedømte Svetlana Frolova.

Putins rådgivere avviser enhver forbindelse med sekten.

— Han anerkjenner ikke den formen for beundring, sier Putins talsmann Dmitrij Peskov.

Men Frolova og hennes følgesvenner er bare det mest ekstreme eksemplet på at en personkult bygges opp rundt Putin fram mot presidentvalget i 2012.

Personkult

En meningsmåling utført av det uavhengige Levada-senteret viser at mer enn halvparten av russerne tror at det er akkurat dette som skjer. Det gjør dem ikke mindre mistenksomme at Putin nekter å si om han akter å stille som presidentkandidat eller ikke.

— Jeg elsker Putin som vår nummer én, vår kommandør, kapteinen på vårt store skip - og han er verdig vår kjærlighet, sier Frolova, som sier hun ble «gjenfødt» som Mor Fotinja etter at hun sonet sin 21 måneder lange fengselsstraff for svindel på nittitallet.

Gud har talt til henne og åpenbart Putins tidligere liv, hevder Frolova. Blant annet har den russiske statsministeren vært fyrst Vladimir av Rus, som skal ha grunnlagt den russisk-ortodokse kirke for mer enn tusen år siden.

— Hver og en av oss har mange inkarnasjoner. Sankt Paulus, apostelen, var faktisk en av Putins, sier hun med en skingrende stemme som gjaller mellom de ikonkledde veggene i klosteret i Bolsjaja Jelnja, omkring 410 kilometer øst for Moskva.

Alfahannen

Ifølge Putin-talsmann Peskov ser sjefen bistert på den typen hengivenhet Frolova oppmuntrer til.

— Han er utvilsomt landets mest populære mann og har sine egne fanklubber, men det er ikke snakk om noen som helst kult, fremholder Peskov.

Putin blir beskrevet som «alfahann» i lekkede amerikanske diplomatdokumenter, har svart belte i judo og stiller jevnlig opp på testosteronfylte stunt, som å skyte en sibirsk tiger eller fly jagerfly.

— Forholdet til Putin er mer følelsesmessig enn det de fleste har til den jevne politiker. Han betraktes som en slags moralsk leder, sier historiker Roij Medvedev, som ikke er i slekt med president Dmitrij Medvedev.

Frolovas «oppvåkning» bak fengselsmurene skjedde mens flere millioner russere søkte trygghet i religiøs vekkelse, enten organisert eller i sektform, etter at den ateistiske Sovjetunionen brøt sammen.

Trygt tilbaketrukket bak høye gjerder og grå mursteinsvegger, vandrer kvinner i nonnedrakt rundt på klosterområdet. Ikledd hvitt fra hodeplagg til sandaler, preker 63 år gamle Mor Fotinja et sammensurium av verdier fra vegetarianisme og abortmotstand til forbud mot moderne medisin.

Putin på soverommet

Fader Aleksej, landsbyens russisk-ortodokse prest, hutrer i avsky når han blir spurt om sekten.

— Deres såkalte tro er en tåpelig blanding av ortodoksisme, katolisisme, det okkulte, overtro og politiske fordommer, sier han.

Men for Frolova er Putin, hvis portrett pryder soveromsveggen hennes, legemliggjøringen av en russisk tsar.

— Han har en tsars sjel. Det er ikke tilfeldig at han er president nå, sukker hun.

Når hun blir minnet på at det er Medvedev som er president nå, sier hun at Putin fortsatt er sjefen over Russland.

— Du kan være statsminister og fortsatt være president. Medvedev er bare Putins student, sier hun.

Uansett, sier hun, er Putins framtid forutbestemt.

— Husker du hvordan Putin ble president? Jeltsin ga presidentposten til ham. Hvis Gud vil, gjør Medvedev det samme. Gud har bestemt alt på forhånd.