Navalnij ble mottatt som en helt da han og kona Julia gikk av nattoget fra den nordøstlige byen Kirov. En jublende menneskemengde tok imot ham, ropte navnet hans og møtte ham med blomster.

Navalnij bekreftet at han kommer til å stille ved ordførervalget i Moskva 8. september.

— Vi er en sterk folkebevegelse. Jeg trodde ikke at vi var så sterke. Vi skal vinne valget, sa han, og tilføyde:

— Foran oss har vi en stor, vanskelig valgkamp. Sju uker med arbeid uten stopp, og det er bare begynnelsen, sa han.

Opposisjonslederen ble torsdag dømt til fem års fengsel av en domstol i Kirov. Han ble straks pågrepet og ført i fengsel, til tross for at dommen langt fra var rettskraftig.

Intern uenighet

Navalnij ble løslatt fordi påtalemyndigheten umiddelbart anket fengslingen, og en høyere domstol satte ham fredag fri fordi dommen ikke var rettskraftig. Navalnij selv ventes å anke dommen, som tilhengerne hans mener har en politisk bakgrunn.

Den uventede løslatelsen i Kirov, 900 kilometer nordøst for Moskva, overrasket mange i hovedstaden.

Flere observatører mener løslatelsen er et tegn på intern uro og uenighet i Russlands elite om hvordan man skal forholde seg til president Vladimir Putins fremste motstander.

Det mener også den svenske Russland-eksperten Lena Jonson ved Utrikespolitiska institutet.

— Instinktet deres er å sperre ham inne ettersom det er det man gjør med alle andre i opposisjon, sier hun til nyhetsbyrået TT.

— Samtidig er man bevisst på at dette vil ha en høy pris, både i form av protester innenlands og utenlandske reaksjoner. Derfor vingler man litt mellom beslutningene, tilføyer hun.

- Blir ikke valgt

Men Jonson tror ikke det forbedrer Navalnijs sjanser til å bli valgt som ordfører i Moskva at han nå er løslatt. At han deltar i valgkampen, er en gest regjeringen har interesse av for å legitimere valget, mener hun.

— Han kommer ikke til å bli valgt. Ingen vil tillate ham å vinne, uansett antall stemmer. Og skulle han vinne, er det fordi han er uskadeliggjort politisk, sier Jonson.

Men det tror hun ikke vil skje.

— Han er et politisk dyr. Han ser at han på sikt vil ha en rolle å spille i opposisjon, og jeg tror det veier tyngre enn en meningsløs symbolstilling.

Hva som blir dommen når den pågående rettssaken er ferdig behandlet, mener hun bestemt blir avgjort politisk.

— Domstolene er ikke uavhengige. Det kommer til å signaliseres ovenfra hva det endelige resultatet skal være, sier hun.