Isbryteren har et ekstra mannskap på 20 om bord, og den noe uvanlige operasjonen vil trolig ta opptil 12 dager, opplyser en talsmann for Murmansk Shipping Company.

Selungene fødes i Kvitsjøen og får deretter vanligvis skyss på isflak nordover ut gjennom stredet mellom Kola-halvøya i vest og Arkhangelsk-regionen i øst.

I år har kraftig vind fra øst forhindret isflakene fra å drive utover, og tusenvis av nyfødte selunger risikerer dermed å sulte i hjel.

Ekspertene anslår at opptil 100.000 seler trues av sult, og mannskapet om bord i isbryteren skal forsøke å frakte så mange av dem som mulig ut i Barentshavet der maten venter.

Russiske myndigheter har også satt inn fly for å berge om lag 5.000 seler som er strandet på store isflak som ligger og driver inne i Kvitsjøen.

Redningsmannskapene skal ha med seg mat til selene, melder nyhetsbyrået Interfax.

NTB