En nær medarbeider av Russlands president Vladimir Putin sa at amerikanerne lider av spionmani. USAs Moskva-ambassadør James Collins nektet å kommentere saken, etter at han torsdag ble kalt inn på teppet i det russiske utenriksdepartement.

Observatører sa at den nye krangelen vekker til live minner fra Sovjetunionens og den kalde krigens dager. Det statlige russiske nyhetsbyrået RIA Novostij skrev med henvisning til en kilde i FSB at "hundrevis" av amerikanere kan bli utvist.

Ubalanse Ifølge denne kilden har USA rundt 1.100 diplomater stasjonert i Moskva, mens russerne bare har hatt 190 i Washington. Flere hundre av disse amerikanerne risikerer nå å bli erklært uønsket i Russland, ble det sagt.

— Jeg har overhodet ingen kommentar å gi, var det eneste ambassadør Collins sa, da han forlot utenriksdepartementet i Moskva etter det som neppe kan ha vært noen hyggelig prat. Han henviste pressefolkene til de to regjeringers offisielle talsmenn.

Russerne er ikke bare irritert over spionasjeaffæren. De har også tatt det ille opp at amerikanerne vil holde møter med Iljas Akhmadov, utenriksministeren i regjeringen som de tsjetsjenske separatistene har etablert i Groznyj.

Irritasjon Verken Tsjetsjenia-saken eller spionaffæren lover godt for det russisk-amerikanske forholdet etter at George W. Bush har overtatt som president i Washington, mener observatørene. Etter bare to måneder ved makten, har Bush greid å skape sterk irritasjon i Moskva.

— Kontakten med den tsjetsjenske geriljaen er en åpenlyst uvennlig handling, het det i en uttalelse fra det russiske utenriksdepartement. I diplomatisk språkbruk er dette sterk kost, og krangelen mellom de to land er en av de verste siden den kalde krigens dager.

For noen uker siden ble forholdet mellom Russland og USA rystet av arrestasjonen av FBI-agenten Robert Hansen for spionasje til fordel for Moskva. Russerne har også fått vite at amerikanerne i sin tid grov en tunnel helt inn under den russiske ambassade i Washington.

(NTB)