KLAUS JUSTSEN

Taburetten vakler faretruende under Rumsfeld etter at forsvarsministeren har fått en regulær reprimande fra George W. Bush for sin håndtering av den skandaløse behandlingen av fangene i Irak.

Presidenten er rasende over at han ikke tidlig ble orientert om hvor alvorlige overgrep det dreide seg om, og at han først så bildene av de mishandlete fangene og deres smilende amerikanske vakter da de dukket opp på tv.

— Fortsatt tillit ...

Offisielt fastholder president Bush at han har tillit til sin forsvarsminister, men han har samtidig sikret at høytstående medarbeidere under hånden har gitt en lekket detaljer fra den verbale utskjellingen av Rumsfeld.

Det er første gang i sine mer enn tre år i Det hvite hus George W. Bush, som ellers setter lojalitet og disiplin over alt, har gått til et slikt skritt. Det tolkes dels som et forsøk på å beskytte seg selv mot skandalens alvorlige konsekvenser dels som opptakt til mulige endringer i regjeringen før valget 2. november.

Donald Rumsfeld står fast på at forsvarsdepartementet har håndtert affæren korrekt og i overensstemmelse med militærets regler. Rapportene er skjøvet høyere og høyere opp i systemet.

Det vises også til at offentligheten allerede i januar ble informert om at det var innledet gransking av soldater som ble beskyldt for å ha begått overgrep mot fanger.

Presidenten ikke informert

Da den første interne granskingen var gjennomført i mars av general Antonino Taguba, ble den imidlertid ikke lest verken av forsvarsministeren eller av forsvarssjefen Richard Myers, og presidenten ble ikke informert om dens dramatiske innhold.

Det hvite hus innrømmer at Rumsfeld på et tidspunkt ga presidenten en mer generell orientering om situasjonen omkring fangene, men ingen kan si når orienteringen fant sted.

For presidenten kommer skandalen på det verst tenkelige tidspunkt, da han hadde håpet å kunne konsentrere kreftene om den forestående maktoverdragelse til irakerne. Forrige måned var den til nå blodigste, og militæret har måttet trappe opp de amerikanske styrkene, hvilket har utløst en anmodning om ekstrabevilling på 25 milliarder dollar fra Kongressen.

Fortjener ikke gjenvalg

De siste meningsmålingene viser samtidig at problemene i Irak nå for alvor gjør inntrykk på hjemmefronten. Presidentens popularitet er den laveste noen gang, og et klart flertall fastslår at han ikke fortjener å bli gjenvalgt.

Skandalen rundt de irakiske fangene får dag for dag ny næring. I går kunne Washington Post offentliggjøre nye sjokkerende bilder som bekrefter opplysninger om at det ikke bare dreide seg om enkelte uheldige episoder.

Samtidig opplyste Det internasjonale Røde Kors at man gjentatte ganger hadde bedt amerikanske myndigheter om å gripe inn overfor mishandlingen av fangene i Abu Ghraib-fengselet.

— Vi var oppmerksom på hva som gikk for seg, og på det grunnlaget hadde vi gjentatte ganger bedt om å få situasjonen korrigert, sa talsmannen Nada Doumani til Reuters. - Selvfølgelig visste vi hva som foregikk, for vi snakket med fangene under fire øyne.

General Tagubas rapport nevner flere eksempler på at fangene i fengselet utenfor Bagdad dels ble flyttet rundt, dels fikk nytt utstyr før Røde Kors-inspeksjonene i overensstemmelse med Genèvekonvensjonen ble gjennomført.

Bedt om å gå

Donald Rumsfelds fremtid kan bli avgjort når han i dag sammen med forsvarssjefen møter til høring i Senatet. Ivo Dalder, som var sikkerhetsrådgiver for Bill Clinton, har allerede oppfordret regjeringen til å finne nye stillinger til de to mennene.

Demokratiske senatorer fastslår at det bør rulle hoder og det gjelder helt i toppen, hvis oppklaringen av skandalen leder så høyt opp. Det hvite hus frykter at en eller flere republikanske senatorer oppfordrer Rumsfeld til å trekke seg.

Den republikanske senatoren John McCain, som i mer enn fem år var krigsfange i Vietnam, har allerede slått fast at Kongressen ble holdt i total uvitenhet. Flere av hans kolleger raser over å ha blitt ført bak lyset.