Tirsdagens nominasjonsmøter i den lille delstaten Iowa ble en thriller. Da nesten alle stemmene var talt opp, var det bare fire stemmer som skilte den tidligere Pennsylvania-senatoren Santorum fra tidligere Massachusetts-guvernør Romney.

Begge de to sikret seg 25 prosent av stemmene i første etappe av den omfattende nominasjonsprosessen, mens kongressmannen Ron Paul fra Texas måtte nøye seg med 21 prosent.

Oppskriftsmessig for Romney

Romney trengte bare å komme inn på en av de første plassene i svært konservative Iowa for å være fornøyd foran viktigere nominasjonsvalg.

Men for Santorum er resultatet en stor seier.

Han står nå frem som den som kan samle de konservative republikanerne som er skeptiske til Romney, og kan bli en farlig rival for ham.

Etter det gode resultatet i Iowa kan han nå regne med at penger renner inn i kassen hans. Men akilleshælen hans er likevel at han har en langt dårligere organisasjon i resten av USA en Romney etter å ha satset alt på Iowa hittil.

Vurderer å trekke seg

For Texas-guvernør, som ledet på meningsmålingene for bare en måned siden, og kongressrepresentanten Michele Bachmann, som vant en prøveavstemning i fjor sommer, var resultatet så dårlig det kunne bli.

Perry fikk bare 10 prosent av stemmene i Iowa, og da det ble klart, la han ikke skjul på sin skuffelse.

— Som følge av velgernes dom i Iowa har jeg besluttet å reise hjem til Texas for å vurdere kveldens resultat og avgjøre om jeg skal bli med videre i kappløpet, sa Perry.

Bachmann fra Minnesota fikk 5 prosent, mens tidligere Utah-guvernør Jon Huntsman så ut til å ha fått 1 prosent.

Republikanernes tidligere leder i Representantenes hus, Newt Gingrich, hadde heller ingen stor dag i Iowa tirsdag og fikk 13 prosent av stemmene.

Lav deltakelse

Under 5 prosent av de stemmeberettigede deltok på nominasjonsmøtene i Iowa, og det er langt fra sikkert at vinneren i delstaten ender opp som republikanernes presidentkandidat.

Republikanerne i Iowa er ikke som andre republikanere, og flertallet av dem regner seg selv for å være religiøst og sosialt konservative.

På de særegne nominasjonsmøtene er det bare de mest engasjerte velgerne som møter fram og tar ordet.

Tynt befolkede Iowa får bare sende 28 delegater til partiets landsmøte senere i år, der i alt 1.143 delegater skal stemme over hvem som skal stille til valg mot president Barack Obama.