Først da 96 prosent av stemmene var talt opp i Ohio, våget CNN å sende ut prognose om at Romney ville vinne over Rick Santorum, men han ledet med bare 12.000 stemmer av 1 million avgitte — 38 prosent mot 37 prosent.

Tidligere ble det klart at Romney vant sin egen hjemstat Massachusetts med et valgskred på 72 prosent, Vermont og Virginia der hans eneste konkurrent var Ron Paul. Han vant også Idaho der det er mange mormoner.

Newt Gingrich vant som ventet en klar seier i sin egen hjemstat Georgia, en seier som var tvingende nødvendig om han skulle fortsette å være en relevant kandidat i Republikanernes nominasjonskamp.

Men greide ikke å vinne i to andre delstater i sør som han håpet han skulle gjøre det godt i, nemlig Oklahoma og Tennessee. Dem tok Rick Santorum med god margin, i tillegg til en overraskende seier i North Dakota.

Til målstreken

I selve nøkkelstaten på supertirsdag, industristaten og vippestaten Ohio, varte spenningen i mange timer etter at valglokalene stengte, og Romney og Santorum kjempet om seieren helt til målstreken.

Valgdagsmålingen ga Romney en statistisk ubetydelig ledelse med 40 mot 36 prosent, men etter hvert som opptellingen gikk sin gang, vekslet de to om ledelsen, og Santorum ledet lenge før Romney til slutt vant med knappest mulig margin.

Romney håpet å vinne iallfall halvparten av de ti delstatene som har nominasjonsoppgjør på supertirsdag, slik at han kunne fjerne all tvil om at han er den som har best muligheter til å vinne over president Barack Obama til høsten.

Men resultatene tyder på at han heller ikke har greid å slå noen av de andre rivalene ut av konkurransen, heller ikke Ron Paul, som egentlig ikke er med for å vinne, men for å styrke sin egen liberalistiske gruppe og få nok delegater til å ha reell makt på partilandsmøtet i august.

Hard kamp om Ohio

I løpet av den siste uka har han ved hjelp av millioner av dollar til TV-reklame tatt igjen ledelsen Santorum hadde over ham på meningsmålingene i Ohio.

I de siste dagene før valget tirsdag satset han alt på å tiltrekke seg velgere blant de mange konservative industriarbeiderne i staten. Han vant i byene, mens Santorum vant i mindre byer og mer spredt bebygde strøk.

Men valgdagsmålingene viser at det var Santorum som trakk til seg størst støtte blant dem som tjener mellom 30.000 og 100.000 dollar, mens milliardæren Romney er på topp blant de rikeste.

Det viser at Romney fortsatt sliter med å kommunisere med vanlige mennesker, mens Santorum har lettere for det, ikke minst fordi han kommer fra arbeiderklassebakgrunn selv, med en bestefar som var gruvearbeider.

Sliter i sørstatene

Romney vil uten tvil ta seieren i Virginia til inntekt for at han er konkurransedyktig også i Sørstatene. Men der var han uten konkurranse fra Santorum og Gingrich som ikke fikk sine navn godkjent på stemmeseddelen.

At han endte langt bak Gingrich i Georgia og bak Santorum i Oklahoma og Tennessee, viser at han har store problemer med å slå igjennom i de religiøse og konservative Sørstatene, kanskje også fordi han er mormon.

Og at Ron Paul fikk så mye som 42 prosent i Virginia, der Santorum og Gingrich ikke var med, viser at mange republikanere fortsatt er på frenetisk jakt etter hvem som helst i stedet for Romney.

Selv om Santorum ikke vant Ohio, er nestenseieren en sølvmedalje, og både han og Gingrich fortsetter en seig kamp om hvem av de to som kan samle de konservative stemmene og prøve å frata Romney en sikker nominasjon.

VINNER MEST: Mitt Romney.
REUTERS
VINNER I SØR: Rick Santorum tok Oklahoma og Tennessee.
REUTERS
VANT HJEMSTATEN: Newt Gingrich tok Georgia.
REUTERS