Siden han trakk seg fra valgkampen etter den svake oppvisningen på supertirsdagen i forrige uke, har den tidligere guvernøren i Massachusetts ikke villet si hvem han ville støtte.

Nå kan Romneys støtte hjelpe McCain med å trekke til seg stemmer fra konservative republikanere som er skeptiske til den frittalende senatoren fra Arizona.

Trass i at han har beilet intenst til dem de siste ukene, har han ikke greid å overbevise konservative som ikke liker hans holdninger til ulovlig innvandring og skatt.

Å få de konservative til urnene blir avgjørende for republikanerne ved presidentvalget til høsten.

Romneys delegater Romney rakk å skaffe seg 282 delegater før han trakk seg ut av presidentkampen, og torsdag gjorde han klart at han nå ber dem stemme på McCain på landsmøtet.

Med disse delegatene ville McCain være svært nær å ha de 1.191 delegatene han trenger for å bli nominert.

Men en oppfordring fra Romney er ingen garanti for at delegatene faktisk vil støtte McCain.

Mange av delegatene er ikke valgt ennå fordi delstater som har avholdt nominasjonsmøter, ennå ikke har holdt møtene der delegatene formelt blir fordelt. Og de som allerede er valgt, behøver ikke følge Romneys anbefaling.

Huckabee ennå med Selv om McCain matematisk sett nesten er sikret å vinne nominasjonen, har baptistpastoren Mike Huckabee ennå ikke trukket seg, ikke minst fordi en serie seirer i konservative sørstater har gitt ham 240 delegater.

Så lenge han fortsetter i konkurransen, har de mest konservative fortsatt et alternativ til McCain å stemme på.

Trass i den gjensidige forakten de føler for hverandre, la Romney an en forsonlig tone og kalte McCain en amerikansk helt.

– Selv da vår konkurranse var hard og vi debatterte uenighetene oss imellom, var det klart at dette er en mann som kan lede vårt land i farlige stunder, sa han.

Romney ba republikanerne samle seg rundt McCain og benytte anledningen til å gjøre framgang mens Hillary Clinton og Barack Obama fortsatt bruker energien på å kjempe om den demokratiske nominasjonen.

– Nå må vi gå framover sammen til beste for vårt parti og nasjonen, og jeg er beæret over å ha guvernør Romney og hans lag på min side, sa McCain mens han gjorde en god jobb med å skjule hvor mye han misliker Romney.

ROBERT GALBRAITH