Mitt Romney har en klar ledelse i kampen om å bli Republikanernes kandidat i presidentvalget, og med en formue på anslagsvis 1,6 milliarder kroner er han også en av de rikeste amerikanerne som noensinne har stilt.

Likevel betaler han langt mindre i skatt enn amerikanere flest. Romney sa selv tirsdag at hans inntektsskatt trolig ligger «nær 15 prosent».

Innrømmelsen kom han med etter å ha blitt utsatt for hardt press fra motkandidater. Romney må straks legge fram sin ligning, krever de.

Kapitalinntekter

Ifølge opplysninger som tidligere er lagt fram av Romneys valgkontor, tjente han nærmere 2,3 millioner kroner i honorarer for foredrag i perioden fra februar 2010 til februar 2011. Men dette utgjør trolig bare en liten del av inntekten hans.

Som vanlig er hos rike amerikanere, kan mesteparten av Romneys inntekt antas å komme fra investeringer, mye av det i form av kapitalgevinster. Skatten på kapitalgevinster er vanligvis 15 prosent.

Alminnelige lønnsinntekter skattes derimot med opptil 35 prosent.

Det at de rikeste betaler så lite i skatt, er et irritasjonsmoment for mange amerikanere og noe Demokratene i lang tid har kjempet mot.

Selv milliardæren Warren Buffett har kastet seg inn i kampen for høyere skatt for de rikeste. Han betalte 17,4 prosent i skatt på sin inntekt i 2010, og selv mener han det er urettferdig at han relativt sett betaler mindre i skatt enn sin sekretær.

Obama kritisk

Det hvite hus reagerte tirsdag raskt på nyheten om Romneys lave skatt. I en pressemelding fra president Barack Obamas kontor ble republikaneren framstilt som en elitist, en anklage som uten tvil vil bli gjentatt i tida framover.

«Alle som jobber hardt, bør betale sin del», fastslår Det hvite hus. «Det inkluderer millionærer som i praksis betaler skatt på 15 prosent, mens folk som tjener 50.000 dollar, 75.000 dollar eller 100.000 dollar i året, betaler mye mer.»

Romney selv forsikrer om at han ikke har noe å skjule, men sier han trolig ikke vil legge fram ligningen før selvangivelsen skal leveres i april.

— Det er det som er vanlig, sa Romney under en debatt mellom de republikanske kandidatene mandag.

Pastapolitikk

Romney er blitt utsatt for kraftig kritikk den siste tida, ikke bare for manglende åpenhet om inntekten, men også for sin fortid i selskapet Bain Capital.

Newt Gingrich, som på landsbasis er nummer to blant kandidatene i Republikanernes nominasjonskamp, hevder selskapet har rasert arbeidsplasser. Rick Perry, en annen kandidat, beskylder selskapet for rovdyrkapitalisme.

På meningsmålingene har Romney imidlertid bare styrket sin ledelse, og Romneys egne rådgivere tolker angrepene som et tegn på ren desperasjon fra motkandidatenes side.

— Dette er pastapolitikk. Man kaster spagetti på veggen og ser hva som fester seg, sier Eric Fehrnstrom, en av Romneys nærmeste medarbeidere.

To delstater har holdt nominasjonsvalg hittil, Iowa og New Hampshire. Romney vant i begge. Han leder også i Sør-Carolina, som er neste delstat ut.På landsbasis har Romney en oppslutning på rundt 32 prosent, dobbelt så mye som Gingrich.