«Atlantis» satte hjulene på bakken ved Cape Canaveral-romsenteret i den amerikanske delstaten Florida klokken 12.21 norsk tid torsdag. Da hadde romferja tilbrakt tolv døgn i verdensrommet, av dem seks tilkoblet den internasjonale romfartsstasjonen.

– Velkommen hjem, sa astronauten Tony Antonelli som fulgte romferjas landing fra ferdsledelsens hovedkvarter i Houston i delstaten Texas. – Vi er glade for å være tilbake, og jeg tror ISS-oppbyggingen har fått en god start, svarte «Atlantis»-kaptein Brent Jett.

Udramatisk

Den fullstendig udramatiske landingen kom som en stor lettelse, etter at uidentifiserte løse gjenstander observert drivende rundt «Atlantis» hadde skapt ny frykt for skader på ferjas varmeskjold. Dette skjoldet beskytter ferja mot den voldsomme varmen som skapes av friksjonen når fartøyet går inn i atmosfæren rundt jorda.

Feil på varmeskjoldet forårsaket katastrofen med søsterfartøyet «Columbia», som gikk i oppløsning og styrtet rett før den skulle lande i februar 2003. Alle de sju om bord mistet livet i denne ulykken, som førte til at de gjenværende romferjene ble satt på bakken i fire år og dermed også rammet byggearbeidene på ISS.

Brent Jett og hans besetning – Heidemarie Stefanshyn-Piper, Dan Burbank, Chris Ferguson, Steve MacLean og Joe Tanner – har installert et nytt solenergianlegg til en verdi av nesten 2,5 milliarder kroner på ISS. De gjennomførte tre romvandringer og en serie kompliserte manøvrer med robotutstyr under arbeidet med romstasjonen.