Velgerne i New Hampshire gikk tirsdag til urnene i et nominasjonsvalg som kan bli avgjørende både på demokratisk og republikansk side. Denne delstaten har historisk svært ofte valgt den kandidaten som til slutt vinner nominasjonen.

Det er McCain-tilhenger Erik Strout som beklager seg over motstandernes triks.

– Jeg tok faktisk med meg kamera og kjørte en tur for å se om jeg kunne ta noen på fersken, men jeg så ingen, sier 35-åringen og ler. Han mener McCain er den mest konsekvente og troverdige av kandidatene.

– Jeg vet at når jeg gir ham min stemme, så får jeg det jeg stemmer på, sier Strout utenfor valglokalet på Northwest Elementary School i Manchester, den største byen i New Hampshire.

Mens Hillary Clinton var oppe før daggry og besøkte flere valglokaler i et siste forsøk på å kapre velgere, holdt Barack Obama seg for det meste ute av syne valgdagen.

– Jeg tror ikke nominasjonsprosessen er over før midnatt 5. februar, sa Clinton. «Superdupertirsdagen» holder hele 22 delstater sine valg.

Rekordstor deltakelse

Folk har gått mann av huse for å stemme, og hos demokratene førte den store valgdeltakelsen til at valgfunksjonærer i hui og hast måtte ut og hente flere stemmesedler til valglokalene.

Delstatsmyndighetene i New Hampshire beskriver valgdeltakelsen som «svært stor».

En talskvinne for valgkommisjonen bekrefter at oppmøtet er stort, men avfeier at det vil bli tomt for stemmesedler.

– Det har vært stor pågang hos demokratene. Men vi sender ut ekstra stemmesedler, så det er ingen fare for at det blir tomt. Folk skal få stemme, sier hun.

I brøytekantene utenfor har tilhengerne av de forskjellige kandidatene stukket ned valgkampplakater. På veggen innenfor dørene henger barnetegninger, der elevene har svart på spørsmålet: Hva skal til for å bli en god president? Camille er kanskje en av Obamas tilhengere? «En god president må være ung», står det under tegningen.

Utenfor valglokalet står Louis Restito (22) og to venninner i begynnelsen av 20-årene med store Obama-plakater.

– Snakker fra hjertet

– Jeg vet at Obama snakker fra hjertet. Det er noe jeg ser etter i en kandidat. Jeg tror han virkelig bryr seg om det han står for, sier Restito til NTB.

– Jeg tror amerikanere er lei av hvordan landet er blitt styrt de siste åtte årene. Jeg tror det er tid for en forandring, og jeg tror Obama er mannen som kan få dette til, fortsetter han.

Hillary Clinton-tilhengeren Greg Sergant mener Clinton har mest erfaring til å takle en ny krise.

– Jeg mener de demokratiske kandidatene er like gode i innenrikspolitikken. Men for meg er det viktig hvem som sitter i Det hvite hus om vi får et nytt 11. september eller en ny Katrina, sier Sergant til NTB.

Kjempefavoritt

Barack Obama lå før valget an til å vinne stort over Clinton. På målingene før valget ledet han med over 10 prosentpoeng over New York-senatoren.

– På demokratisk side er det størst spenning knyttet til hvor stor Obamas seier blir. Vinner han tosifret vil han bli en kjempefavoritt til å vinne nominasjonen. Da vil folk begynne å spørre om når hun trekker seg, sier professor i statsvitenskap ved University of New Hampshire, Dante Scala, til NTB.

Blant republikanerne var det jevnt mellom John McCain og Mitt Romney foran valget. Men McCain hadde et knepent overtak. McCain slo George W. Bush her i 2000, og Arizona-senatoren har bygget seg jevnt og trutt opp igjen etter et ras på målingene i sommer.

Avgjørende for Romney

– Vinner McCain betyr det at valgkampen fremover vil handle mer om McCain og Mike Huckabee, sier Scala.

– Mitt Romney vil få det svært vanskelig om han taper, men han vil i hvert fall slåss videre til valget i Michigan. Vinner han ikke der har han ikke en sjanse til å bli republikanernes presidentkandidat, sier Scala videre. Nominasjonsvalget i Michigan er 15. januar.

Siden 1972 er det bare Bill Clinton og George W. Bush som er blitt president uten å vinne i New Hampshire. De fleste valglokalene stenger 19 lokal tid (01 norsk tid) og det var ventet at resultatene vil komme inn raskt etter det.

MIKE SEGAR
JESSICA RINALDI
MIKE SEGAR
BRIAN SNYDER
JASON REED