Noen av flyktningene hadde pakket sine eiendeler på overfylte kjerrer, andre forlot området i nedlessede biler.

— Vi flykter til et tryggere sted. Vi så stridsvognene komme og bestemte oss for å dra før noe skjedde, sier Mohammed Abu Zakr som søkte tilflukt inne i byen Rafah, sammen med to kvinnelige slektninger og flere småbarn.

Iført sandaler og skitne bukser forlot den middelaldrende bonden jordlappen sin øst for byen da de israelske styrkene rykket inn.

Redde

Langs veiene utenfor Rafah, der over 40 palestinere ble drept under et knusende israelsk angrep i 2004, vandret tildekkede mødre i grålysningen, leiende på små barn og på vei til venner og slektninger inne i byen.

— Alle forlater området. Vi flykter vestover fordi vi er redde for et angrep. Vi flykter fra invasjonen, sa 20 år gamle Auda Adwan, arbeidsledig som så mange andre unge på Gazastripen.

Områdene nord for Rafah lå i mørke i morgentimene etter et israelsk flyangrep mot et kraftstasjon. Flere viktige bruer ble også angrepet i løpet av natten.

I beredskap

Ved det største sykehuset i Rafah ventet direktøren Ali Mussa og hans stab av leger og sykepleiere på de første ofrene for det israelske angrepet.

Militante palestinske grupper har sverget motstand, og eventuelle kamphandlinger i det tett befolkede området vil nødvendigvis måtte føre til sivile ofre.

— Vi har skaffet ekstra forsyninger med medisiner. Ved hjelp av blodgivere har vi fylt opp lageret vårt med blod etter at vi hørte at de israelske styrkene ville angripe, forteller Mussa.

- Et vepsebol

I gatene rundt sykehuset forberedte militante palestinere seg på kamp, etter å ha opprettet barrikader de siste dagene.

— Israel skal få betale en høy pris, sier Abu al-Majed, en talsmann for Fatah-haukene, en militant avlegger av president Mahmoud Abbas’ Fatah-bevegelse.

Israel trakk seg ut av Gazastripen etter 38 års okkupasjon i fjor, og Majed advarer mot hva som nå venter de israelske styrkene.

— Det venter dem et vepsebol om de kommer tilbake, sier Majed.

Bakhold Også militante aktivister fra den væpnede fløyen til regjeringspartiet Hamas var i morgentimene å se i gatene i Rafah, sammen med kolleger fra de øvrige militante gruppene.

— Vi har ikke sovet på tre dager. I hver eneste gate som vi regner med at fienden vil bruke, kommer vi til å ligge i bakhold og vente på dem, sier Abu Hamza som er talsmann for Islamsk hellig krig (Jihad).

Men selv om dumpe drønn og lyden av israelske kamphelikoptre kunne høres i det fjerne, var det i morgentimene onsdag fortsatt ikke meldt om sammenstøt mellom de israelske styrkene og militante palestinere i Rafah-området.

YANNIS BEHRAKIS