De minste husene ble feid bort, mens de som sto igjen ble innhyllet av gjørme, forteller øyenvitner i Gansu-provinsen nordvest i Kina. I gatene er gjørmelaget enkelte steder 2 meter tykt, noe som gjør redningsarbeidet svært vanskelig.

Gravemaskiner kommer ikke fram, og redningsarbeidere og overlevende graver med spader og hender i et forsøk på å finne overlevende i gjørmen.

— Vi har opplevd jordskred før, men aldri så ille som dette. Folk forsøker å finne familiene sine, og venter på redningsarbeidere, sier en av innbyggerne, Han Jiangping, til nyhetsbyrået Reuters.

Mange tibetanere

Flommen og jordskredet rammet fylket og byen Zhouqu like etter midnatt søndag, som har om lag 135.000 innbyggere. En stund sto halvparten av byen under vann. Mange av innbyggerne er etniske tibetanere.

Bilder fra området viser at veier er dekket av gjørme, og at kjøretøy er blitt skylt nedover med elvevannet, mens soldater graver for harde livet i ruinene i et forsøk på å redde overlevende.

Uværet startet med tordenvær og kraftig regnvær som utløste et jordskred ved elven Bailong som går rett gjennom byen. Elven ligger i en trang dal, og da den ble tilstoppet av skredet, samlet det seg regnvann i en stor dam som så strømmet inn i byen da elven gikk over sine bredder.

Statsminister Wen Jiabao har allerede reist til området, og flere tusen soldater, politi, brannmenn og helsearbeidere er sendt av gårde for å drive redningsarbeid.

Usikker skjebne

Det er svært usikkert hva som har skjedd med de 1300 som ifølge nyhetsbyrået Xinhua er savnet. Først ble antall savnede oppgitt å være 2000, men tallet ble nedjustert søndag kveld. Noen kan ha flyktet og overlevd, andre kan ha omkommet. Landsbyer med flere hundre hus er helt begravd i vann og leire.

— Det er veldig vanskelig å lokalisere mennesker som er blitt feid av gårde med flommen. Det er vanskelig å si hvor stor mulighet de har for å overleve, sier He Youxin, en politimann som organiserer redningsarbeidet.

Ifølge Xinhua kan 50.000 mennesker ha blitt berørt av jordskredene som har kuttet energiforsyningen til distriktet. Over 45.000 skal allerede ha blitt evakuert fra området.

Så langt skal nesten 700 mennesker ha blitt reddet.

De nye dødsfallene kommer i tillegg til de mer enn 2000 som har omkommet i de verste oversvømmelsene og regnstormene på mange år i Kina.