• Vi skal ta de hardeste midler i bruk for å finne og straffe dem som ga ordre til og gjennomførte disse usle drapene, lover president Vladimir Putin etter bombeattentatene i Sør-Russland.

21 mennesker ble drept over 140 såret da bilbomber eksploderte med korte mellomrom på tre ulike steder nær Tsjetsjenia lørdag formiddag. Russland holder tsjetsjenske opprørere ansvarlig for ugjerningene.

Putin kom med løftet om å finne og straffe de skyldige i en kondolansetale til ofrenes etterlatte og slektninger. Han samlet sine sikkerhetsmedarbeidere til et krisemøte, sendte sjefen for sikkerhetstjenesten FSB, Nikolaj Petrusjev, til Sør-Russland og droppet VM-kvalifiseringen i fotball mellom Russland og Slovakia som han skulle ha vært tilstede på.

Blodig De fleste ofrene var på et marked i småbyen Mineralnije Vodij i Stavropol-regionen der bilbomben drepte 18 og lemlestet over hundre, opplyser Putins utsending Viktor Kazantsev.

Lemlestede lik lå spredd over hele gaten sammen med sønderrevne handlevesker og matvarer. Rundt åstedet var biler og enkelte bygninger ødelagt av den kraftige eksplosjonen. Russisk TV brakte bilder av utbrente biler og blodige ofre.

To bombeeksperter ble drept i naborepublikken Karatsjajevo-Tsjerkessia i det de forsøkte å uskadeliggjøre bomben som var festet til bensintanken på en bil. 12 andre ble såret, to av dem alvorlig, da en tredje bombe eksploderte nær en politistasjon i Jessentuky i Stavropol.

Taust fra opprørerne Regjeringens talsmann Sergej Jastrzjembskij sier angrepene ligner svært på tidligere terrorhandlinger utført av tsjetsjenske separatister, og myndighetene mener målet for angrepene er å sabotere russiske forsøk på å skape ro og orden i Tsjetsjenia.

Tsjetsjenske opprørere har ikke tatt på seg ansvar for angrepene. Hjemmesiden deres på internett, www.kavkaz.org, brakte meldingen om eksplosjonene lørdag men inneholdt verken bekreftelse eller avkreftelse på påstanden om at tsjetsjenske geriljasoldater sto bak.

Det har vært mange bombeeksplosjoner i Sør-Russland. Senest i desember ble to mennesker drept i to eksplosjoner i byen Pijatigorsk i samme regionen.

— Åpenbart terrorisme Også Sergej Ivanov, sjefen for det mektige sikkerhetsrådet som president Putin rådfører seg med i alle sikkerhetsspørsmål, er sikker på at tsjetsjenere står bak.

For 18 måneder siden invaderte russiske tropper på nytt utbryterrepublikken Tsjetsjenia, etter å ha vært fraværende i tre år. Troppene har ordre om å slå ned separatister og tsjetsjensk gerilja som kjemper for løsrivelse av republikken.

— Det er helt åpenbart at dette er terrorhandlinger. Det er sagt mange nok ganger at den forutsigbare og klare linjen til den føderale makten vil få de tsjetsjenske væpnede gruppenes ledere til å ty til terrortaktikk, og ikke bare på det tsjetsjenske territoriet. Det er det som skjer nå, sa Ivanov i TV-kanalen ORT.

NTB-REUTERS-AFPMineralnije Vodij