President Vladimir Putin har greid å forhindre at kritikken av demokratiets dårlige vilkår i Russland er blitt en hovedsak under toppmøtet for gruppen av verdens ledende industrinasjoner, G8, i St. Petersburg.

Demonstrasjonene som har fulgt G8-møtene de siste årene er så godt som kneblet på grunn av harde tiltak, og de andre G8-lederne har åpenbart lagt bånd på seg.

EU-kommisjonens president José Manuel Barroso måtte innrømme overfor journalister søndag at det ikke hadde vært noen debatt om Russlands demokrati.

I tillegg har Putin scoret poeng ved å angripe sine kritikeres svake punkter, som president George W. Bushs problemer i Irak og statsminister Tony Blairs bånd til korrupsjonsskandalen omkring Lord Michael Levy.

Misfornøyd Blair

Blair var åpenbart misfornøyd med at Putin på en pressekonferanse under toppmøtet kommenterte den britiske statsministerens hjemlige problemer. Putin trakk fram Blairs venn og tennispartner Lord Michael Levy da en britisk journalist spurte Russlands president om hvordan han ville svare på eventuelle spørsmål fra Blair om demokratiets tilstand i Russland.

– Det fins også andre spørsmål å diskutere, som spørsmål om kamp mot korrupsjon. Vi ville være interessert i å høre deres erfaringer, inkludert hvordan dette gjelder for Lord Levy, sa Putin.

Levy, som har samlet inn valgkampmidler til Blairs parti Labour, ble arrestert tidligere i uken etter anklager om at forretningsmenn skal ha blitt tildelt adelstitler i bytte mot partifinansiering.

Spark til Bush

Putin rettet også et spark mot George W. Bush da den amerikanske presidenten uttrykte et forsiktig håp om demokratiske reformer i Russland foran en fullsatt pressesal. Bush sa at han i et møte med Putin hadde gitt uttrykk for sitt ønske om å fremme institusjonelle reformer rundt om i verden, blant annet i Irak, «der det er en fri presse og fri religion».

– Jeg sa til ham (Putin) at mange mennesker i vårt land håper at Russland ville gjøre det samme (som Irak), sa Bush.

– Vi har i hvert fall ingen ønsker om å ha det samme slags demokrati som det de har i Irak, det kan jeg si helt ærlig, svarte Putin.

– Bare vent, kvitterte Bush noe forfjamset.

Den amerikanske presidenten styrte likevel utenom en offentlig krangel med Putin i St. Petersburg. Bush, som har for vane å hylle demokratiets universelle karakter, uttrykte stor forståelse for at Russland vil utvikle sin egen form for demokrati.

– Jeg forventer ikke at Russland skal se ut som USA. Som Vladimir minnet meg om, har de to landene ulik historie og ulike tradisjoner, sa Bush.

Forbedringer

Den av lederne som har uttalt seg mest kritisk overfor Russland under G8-toppmøtet, er Finlands statsminister Matti Vanhanen, som dette halvåret har formannskapet i EU.

– Russland har demokratiske institusjoner, men det er rom for forbedringer når det gjelder (den demokratiske) praksisen, sa Vanhanen.

Han la til at et normalt demokrati også omfatter retten til å demonstrere, noe Putins Russland i praksis ikke har tillatt under G8-toppmøtet.