— Når infrastruktur fra en militærblokk nærmer seg våre grenser, vekker det bekymring og spørsmål hos oss, sa Vladimir Putin da han torsdag holdt den årlige seansen der han svarer på spørsmål fra befolkningen på direktesendt fjernsyn.

— Vår beslutning om Krim bygget delvis på en vurdering av hva som ville skjedd dersom vi ikke hadde gjort noe, sa han.

Hadde Russland latt være å gripe inn, ville NATO før eller siden ha innlemmet Ukraina i alliansen og sagt «Dette har ingenting med dere å gjøre», ifølge Putin.

— Til slutt ville NATO-skip ha lagt til kai i byen Sevastopol, som har vært den russiske marinens juvel.

Bekymret for rakettskjold

Ifølge den russiske presidenten har NATO spist seg inn i Russlands «interessesfære» gjennom sine utvidelser østover.

I fjernsynsseansen gjorde Putin det klart at Russland ikke ville la seg presse ut av svartehavsområdet. Russlands svartehavsflåte har sin base sør på Krim-halvøya, som russerne nå har annektert fra Ukraina.

Putin gjentok også sin bekymring for rakettskjoldet som USA og NATO planlegger i Øst-Europa. Ifølge ham har NATO satt i gang et våpenkappløp som Russland er tvunget til å svare på.

Uttalelsene kommer bare én dag etter at NATO kunngjorde at alliansen ville øke den militære tilstedeværelsen i Øst-Europa og Baltikum som følge av konflikten mellom Russland og Ukraina.

— NATO vil beskytte alle allierte land og forsvare dem mot en hver trussel mot vår sikkerhet, understreket generalsekretær Anders Fogh Rasmussen.

Erkjente innblanding

Under torsdagens spørretime innrømmet Putin for første gang at russiske soldater var aktive på Krim-halvøya i forkant av annekteringen.

— Vi måtte ta uunngåelige skritt for å forhindre en utvikling lik den vi nå ser sørøst i Ukraina, sa Putin.

— Våre tropper støttet selvfølgelig opp om selvforsvarsstyrkene på Krim, sa han.

Putin fastholdt imidlertid at russiske soldater ikke er aktive i aksjonene som nå pågår øst i Ukraina. Påstander om dette er «nonsens», sa han.

Ukraina mener på sin side å ha beviser for at væpnede prorussiske demonstranter som har tatt kontroll over en rekke offentlige kontorer øst i landet, i virkeligheten er profesjonelle russiske soldater.

På Krim aksjonerte soldater uten insignier på en lignende måte før annekteringen. Men Russland benektet at soldatene var russiske, trass i overveldende beviser om det motsatte.

På kanten av stupet

Nå har uroen forflyttet seg til de østlige regionene i Ukraina, og ifølge Putin står landet «på kanten av stupet».

— Bare gjennom dialog, gjennom demokratiske prosedyrer, og ikke ved bruk av væpnede styrker, stridsvogner og fly, kan ro og orden gjenopprettes i landet, sa Putin da torsdagens fjernsynssending ble innledet.

Russland ønsker ikke å gripe inn militært, forsikret han. Men han lot det samtidig skinne igjennom at dette er noe Russland vil kunne gjøre – om det i deres øyne blir nødvendig.

Samtaler var torsdag i gang mellom Ukrainas utenriksminister Andrij Desjtsjytsja og Russlands utenriksminister Sergej Lavrov i Genève. Også USAs utenriksminister John Kerry og EUs utenrikssjef Catherine Ashton deltok.