• Livet ville vært kjedelig uten sladder, fastslo president Vladimir Putin da han mandag viste seg for første gang på ti dager.

Samme dag meldte russiske medier at presidenten personlig har gitt ordre om en større militærøvelse i Nordishavet.

38.000 soldater og annet forsvarspersonell er involvert, i tillegg til mange marinefartøy og fly, opplyser forsvarsminister Sergej Sjojgu til statlige medier.

Øvelsen varer i én dag og holdes i forbindelse med oppbyggingen av den russiske nordflåten, ifølge Sjoigu.

Spekulasjoner

At Putin ikke har vist seg offentlig siden 5. mars, har ført til intense spekulasjoner i russiske medier. Noen har ment at presidenten må ha vært syk, mens andre har spekulert på om han har vært utsatt for et militærkupp. Enkelte har også lansert teorien om at en påstått kjæreste har født barn.

Men da han inviterte til pressekonferanse sammen med Kirgisistans president Almasbek Atambajev i Konstantinov-palasset utenfor St. Petersburg mandag, avviste han alle rykter med et smil om munnen. Han fikk også drahjelp av sin kirgisiske kollega.

— Putin har kjørt meg rundt før vårt offisielle møte. Russlands president går ikke, han kjører, og han er sjåfør for sine gjester, sa Atambajev som avviste kontant ryktene om at Putin har dårlig helse.

Møtet mellom de to skulle etter planen ha vært holdt klokka 12 lokal tid, men Putin, som er kjent for å være presis, dukket opp to timer for sent.

Lukket maktapparat

Eksperter mener at rykteflommen viser hvor lukket det russiske maktapparatet har blitt.

— Det er veldig typisk for et samfunn som ikke er fritt når det gjelder ytringsfrihet og informasjonsflyt, men der det er en stor oppmerksomhet om den sterke lederen, sier Gudrun Persson, sikkerhetspolitisk analytiker ved Totalförsvarets forskningsinstitut (FOI) til det svenske nyhetsbyrået TT.

Russlandseksperten Carolina Vendil Pallin, som også jobber ved FOI, er ikke overrasket over Putins uttalelse om at livet ville vært kjedelig uten sladder.

— Det er typisk for hvordan de forsøker å ta brodden av dette og forsøker å få alle til å se litt dumme ut i ettertid, sier hun.

Atomberedskap

Søndag viste russisk TV en dokumentar der Putin kommenterer annekteringen av den ukrainske Krim-halvøya for et år siden. Blant Putins mest oppsiktsvekkende uttalelser er at han har vurdert å sette kjernevåpen i beredskap som følge av utviklingen i nabolandet.

Det at Putin ble «borte» en uke etter at opposisjonspolitikeren Boris Nemtsov ble drept på åpen gate i Moskva, har også bidratt til rykteflommen. Enkelte har ment at fraværet tyder på at mektige personer som ønsker en enda hardere linje, har kuppet makten i Kreml.

Putin avlyste i forrige uke flere offentlige opptredener, deriblant en reise til Kasakhstan og signeringen av en samarbeidsavtale med den georgiske separatistregionen Sør-Ossetia.

Putins talsmann har hele tiden avvist ryktene på det sterkeste.