Den tidligere oljemagnaten Khodorkovskij (50), som tidligere var sjef for selskapet Yukos og Russlands rikeste mann, har sittet fengslet siden 2003.

— Omstendighetene tatt i betraktning mener jeg vi kan ta denne beslutningen. Dekretet om å benåde ham vil snart bli undertegnet, sa Putin under en pressekonferanse torsdag.

Khodorkovskij regnes som Russlands mest kjente fange, og Putin har tidligere omtalt ham som en «tyv som bør sitte i fengsel».

- Oppførte seg skandaløst

Presidenten bekreftet også benådningen av de to Pussy Riot-medlemmene Maria Aljokhina (25) og Nadezjda Tolokonnikova (24). De soner en dom på to års fengsel for å ha protestert mot Putin i Moskvas viktigste katedral.

Meningen var at de skulle løslates i mars, men nå får de etter alt å dømme friheten tilbake tidligere. Begge kvinnene har små barn.

Samtidig som Putin sa at Pussy Riot-medlemmene benådes, benyttet han anledningen til å understreke at han mislikte protesten deres. Kvinnen oppførte seg skandaløst, sa presidenten under pressekonferansen.

Tidligere denne uka vedtok den russiske nasjonalforsamlingen å benåde Aljokhina og Tolokonnikova, i tillegg til flere tusen andre fanger. Siktelsene mot 30 medlemmer av miljøorganisasjonen Greenpeace ble henlagt.

- Politisk motivert

Mikhail Khodorkovskij er tidligere dømt for blant annet skatteunndragelser, bedrageri og forsikringssvindel.

Selv har han hele tiden hevdet at saken mot ham og selskapet Yukos var politisk motivert. Etterforskningen av ham startet etter at han ga uttrykk for å ville gi økonomisk støtte til opposisjonspartier. I tillegg antydet oljemagnaten at han kunne stille som russisk presidentkandidat.

Amnestiene som ble vedtatt av nasjonalforsamlingen, gis i forbindelse med 20-årsjubileet til den russiske grunnloven.

Lederen for Kremls råd for menneskerettigheter opplyste i begynnelsen av desember at både Pussy Riot-medlemmene og Khodorkovskij kunne bli benådet. At Putin nå bekrefter amnestiet til den tidligere oljemagnaten, betegnes likevel som oppsiktsvekkende.

Ifølge Putin er det Khodorkovskij selv som har bedt om å bli benådet fordi moren hans er syk. Advokatene hans kjenner imidlertid ikke til at den tidligere næringslivslederen har kommet med en slik oppfordring.