Mye tyder på at valget vil styrke president Mahinda Rajapakses stilling.

Velgerne ble passet på av nærmere 80.000 politimenn og soldater da valglokalene åpnet torsdag morgen.

Over 14 millioner mennesker er stemmeberettiget i landet som var preget av en blodig borgerkrig som først tok slutt i mai i fjor. Valgkampen har vært rolig etter srilankisk standard. Én person har mistet livet, mens det i alt er rapportert om 340 tilfeller av vold.

President Mahinda Rajapakse (64) knuste den tamilske opprørsbevegelsen LTTE i borgerkrigen og benyttet senere seieren til å sikre seg en ny seksårsperiode i presidentvalget i slutten av januar.

— Vi har satt en stopper for terroren. Vi må forene de knuste hjertene i dette landet gjennom utvikling, og det kan bare gjøres med en sterk nasjonalforsamling, sa Rajapakse da han avla stemme torsdag.

Sikter mot flertall

De fleste regner med at Rajapakses parti, Det forente folks frihetsallianse (UPFA), kommer til å få flertall i nasjonalforsamlingen etter torsdagens valg.

Foruten utsikter til mer stabile forhold i landet, kan Rajapakse også vise til en stadig økende vekst i økonomien. Bruttonasjonalprodukt økte i fjor med 3,5 prosent, ifølge tall offentliggjort av sentralbanken denne uken. Veksten neste år blir anslått til 6,5 prosent.

UPFAs mål er å vinne to tredelers flertall i nasjonalforsamlingen, hvilket vil gi partiet makt til å forandre grunnloven. Rajapakse har imidlertid ikke uttalt hva han eventuelt ønsker å forandre.

Opposisjonspartiene hevder på sin side at et slikt flertall vil være en trussel mot demokratiet på Sri Lanka fordi Rajapakse da vil få for stor makt.

Tidligere general og presidentkandidat Sarath Fonseka stiller som kandidat i valget til tross for at han fortsatt sitter i militær varetekt. Fonseka tapte valget mot Rajapakse og ble kort tid etter arrestert og blant annet siktet for å ha drevet politikk i uniform.

Han hevder selv at han er en politisk fange og er fortsatt et samlende symbol for opposisjonen.

- Undertrykker medier

Forsoningsprosessen mellom tamiler og singalesere har derimot spilt en underordnet rolle i valgkampen. Tamilske partier har fått lov til å drive valgkamp for første gang siden borgerkrigens slutt fordi LTTE ikke lenger avgjør hvem som får stemme.

Rajapakse mener at økonomisk utvikling og demokrati i alle deler av landet er løsningen, men opposisjonen mener dette er tomme ord. Presidents kritikere hevder at han kveler meningsmotstandere og opposisjonelle medier.

— Private medier er blitt undertrykt. Journalister er blitt angrepet og bortført av folk med tilknytning til regjeringen, sier lederen av Det forente nasjonale partiet (UNP) og tidligere statsminister, Ranil Wickremesinghe.

Han klager også over at UPFA har benyttet statlige bygninger og kjøretøyer i valgkampen, og at statlige medier er blitt regjeringens talsrør.

— Enkelte føler at det er meningsløst å stemme på grunn av juks. Vi oppfordrer likevel folk til å bruke stemmeretten. Det er muligheter for forandring, legger Wickremesinghe til.

En srilankisk politimann fjerner valgplakater før torsdagens valg på ny nasjonalforsamling. Det er ventet at president Mahinda Rajapakses parti vil vinne valget. Foto: REUTERS/ SCANPIX