Wilson, valgt i Charleston, South Carolina, forsøkte å begrense skadene etter at han brøt alle skrevne og uskrevne regler, med en telefon til Det hvite hus.

Kan bli straffet

Han fikk imidlertid bare presidentens stabssjef Rahm Emanuel på tråden for å avlevere sin uforbeholdne unnskyldning. Den ble godtatt, men med det er neppe punktum satt for den pinlige saken. Både demokratiske og republikanske kolleger har forlangt en gransking, som kan ende med en lengre suspensjon.

Det var presidentens avvisning av grunnløse påstander om at illegale immigranter også vil bli omfattet av en helsereform, som fikk den temperamentsfulle republikaneren til å eksplodere. Før det hadde han og flere partifeller møtt presidentens utspill med fyrop og hånlatter.

«Bør si unnskyld»

Obama nølte et sekund før han svarte «det er ikke sant». Bak ham ristet visepresident Joe Biden på hodet mens Michelle Obama på tilhørerplass spisset munnen og blunket med øynene. Republikanernes presidentkandidat, John McCain, kalte partifellens opptreden totalt uakseptabel. «Slikt kan man ikke gjøre her eller noe annet sted. Han bør straks si unnskyld.»

Wilsons utbrudd ses som et nytt lavmål i en allerede uvanlig skarp og bitter debatt, der saklige argument har vært mangelvare. Ved slutten av sin tale advarte Barack Obama mot denne utviklingen. «Når vi ikke lenger kan diskutere på sivilisert måte ting som virkelig er viktige, mister vi ikke bare evnen til å løse store problemer. Vi mister også en essensiell del av oss selv.»

Proteststorm

På det tidspunktet stirret Joe Wilson stivt på sin BlackBerry. Da talen var slutt styrtet han ut av salen for å formulere en unnskyldning. «Jeg lot følelsene løpe av med meg. Min kommentar var upassende og beklagelig. Jeg ber om unnskyldning for denne mangel på respekt og høflighet.»

Unnskyldningen kunne ikke sendes ut på e-post. En proteststorm fra rasende velgere sendte Wilsons PC ned for telling.

Jyllands-Posten/Bergens Tidende

KAN FÅ STRAFF: Republikaneren Joe Wilson.
JIM YOUNG/REUTERS