KLAUS JUSTSEN

Den rødbrune skinnvesken ble lynraskt revet ut av bagasjerommet på personbilen og landet sekunder senere på forsetet av en annen bil. I full fart forlot den parkeringshuset på det fasjonable Ritz-Carlton-hotellet utenfor Washington.

Ifølge ransakingsrapporten som nettopp er offentliggjort, inneholdt skinnvesken ikke mindre enn 100.000 dollar i nye dollarsedler.

Filmet av FBI

Mannen som nappet ut vesken, var William J. Jefferson, demokratisk politiker, som har representert Louisiana i Representantenes hus i 14 år. Det Jefferson, som er farget, ikke var klar over, var at den lynkjappe transaksjonen mellom ham og forretningskvinnen en tidlig morgen, ble filmet av FBI.

Sammen med flere båndopptak av politikerens samtaler med forretningskvinnen, er videokassetten blitt det viktigste bevismaterialet i en stadig mer omfangsrik korrupsjonssak.

Bare noen dager etter at pengene ble overlevert, ransaket FBI Jeffersons leilighet noen få hundre meter fra Kongressen. Her fant de 90.000 dollar i frysen, omhyggelig innpakket i aluminiumsfolie og plastbokser.

Ifølge politiet er det ikke tvil om at det her er snakk om de samme pengene. Alle sedlene er blitt fotokopiert før de ble plassert i skinnvesken, og numrene stemmer uten unntak.

Saken tok en ny dramatisk vending da FBI også undersøkte Jeffersons kontor i Kongressen. Det tok nesten et døgn før fire politifolk kunne avslutte arbeidet.

Kartonger med dokumenter ble båret ut til ventende biler.

Hovedmann

I 17 måneder har politikeren, en 59 år gammel demokrat, vært hovedmannen i en større etterforskning. Den kom i stand fordi hans forretningsforbindelser gikk til politiet med opplysninger om at han krevde, og hadde fått, hundretusener av dollar i bestikkelser.

Jefferson hadde forlangt pengene for å hjelpe et internettfirma med å sikre innbringende forretningsavtaler i Nigeria og andre vestafrikanske stater. Firmaet, iGate Inc., var interessert i å levere utstyr til kabel-tv— og bredbånd-forbindelser.

iGates direktør og en av Jeffersons tidligere medarbeidere, har innrømmet at de bestakk politikeren. Det er ventet lange fengselsstraffer for begge parter.

I en av samtalene som FBI har avlyttet, hevder William Jefferson at han har bruk for meget store beløp fordi en av hans politiske kontakter i Nigeria «måtte åpne mange dører», hvis det skulle bli noe av kontraktene.

Forbindelsen var etter alt å dømme den nigerianske visepresidenten Atiku Abubakar, som eier en stor villa en i en forstedene til Washington. Visepresidenten er ikke navngitt i materialet fra FBI, men beskrivelsen av ham er ikke til å ta feil av.

Skjult mikrofon

Jefferson holdt flere møter der han i kryptiske ordelag snakket om kontanter som skulle utbetales. Han utvekslet samtidig små papirlapper med kontaktpersonen, sammen med spøkefulle bemerkninger om at de oppførte seg som om de skulle være avlyttet av FBI.

Han hadde ingen anelse om at nettopp det var tilfellet ved flere av samtalene, der kontaktpersonen hadde skjult mikrofon. Selv om han hadde hatt det travelt med å komme seg ut av parkeringshuset med pengebunken, er det fastslått at han ikke hadde noen anelse om at overleveringen ble filmet.

William Jefferson har hele tiden nektet for at han har gjort noe galt.

Demokraten har også tidligere vært i konflikt med etikkreglene i Kongressen. Han ble kritisert etter orkanen Katarina fordi han brukte redningsmannskapet som privatsjåfør.

Etter at FBI ransaket kontorene hans i Kongressen, har han lagt seg på en noe mer forsiktig linje, og understreker at enhver sak har to sider. Han vil, når tiden er inne, belyse den andre siden av saken. Han fastholder at han er uskyldig, og at han ikke akter å trekke seg.

«Svært pengegrisk»

Ifølge FBIs rapporter skal han ha mottatt minst 400.000 dollar i såkalt konsulenthonorar. Politikeren med juridisk embetseksamen fra Harvard University blir beskrevet som en svært pengegrisk person.

For Jeffersons demokratiske partifeller kommer skandalen ytterst ubeleilig. De hadde håpet å kunne gjøre republikanernes omfattende korrupsjonssaker til et hovedtema i den forestående valgkampen.

Skandalen som først og fremst dreier seg om den allerede fengslede lobbyisten Jack Abramoff, har i første omgang tvunget partilederen Tom DeLay til å trekke seg, mens andre republikanere er underlagt etisk kontroll.

Demokratene hevder at de to sakene ikke kan sammenliknes. Jefferson er et enkeltstående tilfelle, mens Abramoff ses på som selve symbolet på systematisk korrupsjon i den grad at han hadde så vel politikere som deres medarbeidere på lønningslisten.

Fordømmer ransakingen

Men det er de som mener at korrupsjon er korrupsjon og det blir understreket at velgerne ikke vil skjelne mellom de to sakene.

William J. Jefferson har fått en hjelpende hånd fra uventet kant. Flere republikanske medlemmer av Kongressen har gått ut mot FBI og fordømt ransakingen av kontoret hans.

Noe slikt har aldri tidligere skjedd i Kongressens 200 år lange historie. De republikanske lederne både i Senatet og Representantenes hus, Bill Frist og Dennis Hastert, mener at den utøvende makt kan ha gått over grensen til den lovgivende makt.

I første omgang har justisminister Alberto Gonzales nøyd seg med å kalle aksjonen «usedvanlig» - og den ble da også gjennomført i en ytterst usedvanlig situasjon.