Myndighetene melder om at evakueringen fra Houston-området går rolig og ordentlig for seg, men stemningen på bakken er en helt annen. Folk er redde, men har ikke noe annet valg enn å stille seg opp i køen av biler. Mange frykter for sine liv. Skrekkscenariet er å stå fast på motorveien i det «Rita» ankommer.

Den lokale radiostasjonen FM 97,5 var trøsten for mange. Stasjonen har ryddet sendeflaten for andre programmer de siste to døgnene, og sender nå orkan-oppdateringen døgnet rundt. Den kontinuerlige nyhetssendingen blir kun avbrutt av positivt ladet musikk, for å holde motet oppe hos de mange tusen desperate lytterne.

— Ring inn og fortell hvis du kjenner noen bakgater ut fra Houston. Vi vil høre fra deg! oppfordret radiovertene gang på gang.

Hundrevis av mennesker har ringt inn de to siste dagene, og varslet andre lyttere om hvilke stasjoner som er tomme for bensin, hvilke snarveier som fortsatt er åpne, og hvor de har klart å finne et ledig hotellrom.

Radioverten tok også på seg rollen som krisepsykiater for å hindre at folk skulle bryte sammen. - Slapp av, dette går bra. Du sitter i kø, du er på vei ut av byen, og du kan være trygg på at du kommer deg ut i tide, sa radioverten til en 17 år gammel jente som var i ferd med å knekke sammen i den saktegående køen.

Ulovlige innvandrere

Houston er en av USAs tettest befolkede byer, med over fire millioner innbyggere. I tillegg regner myndighetene med at det kan oppholde seg så mye som en million ulovlige innvandrere i byen, hovedsakelig immigranter fra Mexico.

Rushtrafikken i oljebyen er kjent for å være tidkrevende, selv under normale omstendigheter. Masseevakueringen som pågår nå har ført til køer som ingen i Houston har sett makan til.

I nordgående retning på de enorme ringveiene rundt oljebyen Houston har trafikken nærmest stått stille i to døgn. CNN meldte i går at bilister risikerte å bruke 13 timer på de nærmeste 48 miles (77 kilometer) ut av byen. Andre meldte at turen fra Houston til Austin hadde tatt bortimot 15 timer. Under normale omstendigheter tar turen i overkant av to timer.

Da køen var på det verste, forsøkte Texas' guvernør Rich Perry å komme panikken i forkjøpet da han grep inn og sperret all sørgående trafikk på motorvei 45. Dermed kunne alle åtte feltene brukes i tvangsevakueringen av 1,3 millioner mennesker.

Barn og voksne måtte huke seg ned ved midtrabatten for å gå på do. Småbarnsmødre skiftet bleier på babyene sine på veiskulderen. Det er over 35 grader i Houston om dagen, og kvelende varmt inne i bilene. Mange slo likevel av air condition-anleggene i håp om spare på bensinen. Flere slo også av motoren helt og skubbet bilene manuelt fremover i den saktegående køen. De som gikk tomme for bensin, måtte stå i timelange køer for å fylle tanken. Flere bensinstasjoner er i ferd med å bli tømt for drivstoff. Det er lite trolige at de vil rekke å få påfyll før «Rita» går i land natt til lørdag (lokal tid).

300 km radius

Ved 19-tiden i går (norsk tid) hadde om lag en million texanere forlatt hjemmene sine, og mange flere var på vei. Det er likevel bare et fåtall av dem som vil bli rammet dersom orkanen «Rita» går i land ved Galveston, kystsamfunnet som ligger omtrent 65 kilometer sør for Houston.

Områdene i en 300 kilometer stor radius rundt nedslagsfeltet ligger spesielt utsatt til, spesielt for stormfloen som kommer i kjølvannet av orkanen. Ekspertene frykter at flodbølgen kan bli opptil seks meter høy der «Rita» går i land.

Deretter vil orkanen fortsette sin ødeleggende ferd nordover. Til og med så langt inn i landet som Dallas regner meteorologene med at vindkastene vil komme opp i 120 kilometer i timen. Etter prognosene vil «Rita» ankomme Dallas søndag morgen, ett døgn etter å ha nådd Texas-kysten.

RICK WILKING, REUTERS