Panamas storstilte planer om å utvide Panama-kanalen får overveldende støtte i befolkningen, viser resultatene av folkeavstemningen søndag.

Da 95 prosent av stemmene var opptalt, hadde ja-siden 78 prosent, mens motstanderne av en utvidelse hadde fått 22 prosent.

Fremmøtet var så lavt som mellom 35 og 40 prosent, noe talsmenn for myndighetene mener skyldes en TV-overført fotballkamp i Spania.

Landets president Martin Torrijos og selskapet som driver kanalen, hevder at om kanalen ikke utvides til å kunne ta de største skipene i verden i dag, vil den ikke lenger være konkurransedyktig i løpet av få år. De lover at kostnadene skal dekkes av høyere avgifter for å bruke kanalen.

Motstanderne mener at prisen på 32 milliarder kroner for utvidelsen er for høy, og at det blir landets befolkning som til slutt må betale. De vil heller at myndighetene gjør noe med den utbredte fattigdommen i det lille landet.

80 prosent av Panamas brutto nasjonalprodukt er på en eller annen måte knyttet til kanalen. Kanalens viktigste brukere er USA, Kina og Japan.

JOSE MIGUEL GOMEZ