Som en sjelden høytidsgest tillot Israel at både PLO-leder Mahmoud Abbas og palestinernes statsminister Ahmed Qurie slapp inn i Betlehem.

Byen er palestinsk, men er omringet av israelske bosettinger og militære sjekkpunkter. Det er første gang på fire år Israel tillater en ledende palestiner å delta i julefeiringen i Betlehem. Selv om han var muslim, var avdøde Yasser Arafat fast gjest ved midnattsgudstjenesten i Fødselskirken, men fra 2001 satt han i praksis i husarrest i sitt hovedkvarter i Ramallah.

— Vi håper ved Gud at alle religioner i dette landet kan leve sammen i fred, og at neste år blir bedre enn de siste, sier Abbas, som også er muslim, og favoritt til å vinne det palestinske presidentvalget 9. januar.

Patriarken av Jerusalem, Michel Sabbah, som selv er palestiner, ankom Betlehem julaften ettermiddag, i spissen for den tradisjonelle prosesjonen til Krybbeplassen. Der ble han møtt av flere tusen kristne pilegrimer, og muslimske tilskuere.

Krybbeplassen ligger foran Fødselskirken, som er bygget på steder det jomfru Maria skal ha født Jesus for 2004 år siden.

Flere tusen vil delta i midnattsmessen i Fødselskirken. Selv om tallet på tilreisende er større i år enn de siste årene, ligger det langt under årene før intifadaen. Turistene svikter fortsatt Betlehem, og de fleste tilreisende er kristne palestinere, sier en lokal hotelleier.