De første bussene med fanger forlot fengselet Kitsiyot sør i Israel tidlig fredag.

– Vi har begynt å sette fri 256 fanger, inkludert seks kvinner, sa talsmann for de israelske fengselsmyndighetene Ian Domnitz.

Mesteparten av de løslatte var fra Abbas’ Fatah-bevegelse, og Israel og USA håper løslatelsen av fangene vil styrke Abbas i hans politiske kamp mot Hamas.

Stillhet og seier Hamas-fanger skal ha mottatt løslatelsen av Fatah-medfanger med «en trykkende stillhet», ifølge en fengselstalsmann, skriver nyhetsbyrået DPA.

Gleden skal derimot ha vært stor blant fangene som ble løslatt. I snitt hadde fangene tre år igjen å sone.

– Vi er veldig glade for å bli løslatt i dag, sa en av fangene til AFP før han gikk om bord på en av bussene utenfor fengselet.

Noen av fangene knelte og kysset bakken idet de ankom Vestbredden. Deretter gikk turen til Abbas’ hovedkvarter i Ramallah, hvor presidenten skulle ta dem imot. Menn som noen timer før hadde forlatt fengselet i håndjern, stakk armene ut av bussvinduet og viste seierstegn og veivet med palestinske flagg.

Flere tusen fengslet I landsbyen Assileh Haresieh på Vestbredden ventet en mor spent på sin 39 år gamle sønn, som har sittet fengselt i 18 år.

– Det første jeg vil gjøre er å få ham gift, sier Jamila Jaradat.

Nesten hver eneste palestinske familie har en slektning som på et eller annet tidspunkt har vært fengslet i Israel, og skjebnen til de palestinske fangene er en av de mest følsomme spørsmålene i konflikten mellom Israel og palestinerne. Mange av de fengslede har sittet innesperret i mange år uten å ha blitt dømt.

Fredagens fangeløslatelse er den største siden 2005, da 500 palestinere ble løslatt i februar og ytterligere 400 i juni. Men Israel har fremdeles rundt 9.200 palestinere i sine fengsler. Mesteparten av dem er blitt arrestert i løpet av de siste sju årene med kamper mellom israelerne og palestinerne.

– Brutt isen Palestinerne ser på fangene som helter i kampen for en egen stat. Israel ønsker å støtte Abbas gjennom løslatelser, men nekter samtidig å sette fri fanger som har såret eller drept israelere, blant annet av frykt for at det vil vekke ramaskrik i Israel.

Ingen av dem som ble løslatt fredag har vært direkte involvert i angrep mot israelere, ifølge israelske tjenestemenn.

Palestinske tjenestemenn håper at flere fanger vil bli løslatt snart.

– Løslatelsene i dag har brutt isen mellom oss og israelerne i spørsmålet om fanger, sier den palestinske viseministeren for fangesaker, Ziad Abu Ein.

Si din mening om Midtøsten-konflikten i kommentarfeltet under.

REUTERS/Oleg Popov/SCANPIX
REUTERS/Oleg Popov/SCANPIX
OLEG POPOV