Asteroiden har fått navnet Varuna, etter hindu-mytologiens navn på herren over universet. Den ble først sett i november i fjor, av amerikanske astronomer som deltar i Spacewatch-prosjektet for kartlegging av asteroidebeltene.

Asteroidene er tusenvis av små himmellegemer som streifer omkring i verdensrommet, og som en dag kan komme til å treffe jorda. Ett av formålene med Spacewatch er å gi et så tidlig forvarsel som mulig, hvis en slik trussel skulle dukke opp.

Varuna Varuna er kulerund og har en diameter på 900 kilometer. Den er dermed ikke så mye mindre enn Charon, en måne med diameter på 1.200 kilometer som går i bane rundt Pluto, den ytterste av de ni kjente planetene i vårt solsystem.

Inntil 1992 var Pluto og Charon de to eneste kjente objektene i Kuiper-beltet, en selv etter universets målestokk eldgammel ring av iskalde himmellegemer. Men etter dette er det ved hjelp av kraftige teleskoper oppdaget mer enn 400 andre objekter i beltet.

Oppdagelsene er dels gjort fra observatorier på jorda, som for eksempel Isaac Newton-teleskopet på La Palma i Kanariøyene, og dels fra det amerikanske romobservatoriet "Hubble". Arbeidet er beskrevet på nettstedene http://www.ifa.hawaii/faculty/jewitt/kb.html og http://www.planetscapes.com/solar/eng/kuiper.html

Milliarder? Astronomene spekulerer på om Kuiper-beltet kan inneholde hundretusenvis av steinlegemer med en diameter på 100 kilometer eller mer, og kanskje milliarder av mindre legemer med en diameter på 10 til 100 kilometer. Fordi disse himmellegemene ikke reflekterer noe særlig lys, er det vanskelig å vite noe sikkert om dem.

De befinner seg nemlig så langt fra Solen, at solstrålene er svært svake når de endelig når fram til Kuiper-beltet. Mange av objektene er dessuten i seg selv mørke, slik at astronomene får store problemer når de forsøker å identifisere og måle dem — men Varuna er et unntak fra denne regelen.

For Varuna har en jevn, nærmest glatt overflate som gjør at den reflekterer det svake lyset ganske bra. Uten dette reflekterte lyset, ville David Jewitt og hans kolleger ved Honolulu-universitetets astronomiske institutt neppe greid å oppdage asteroiden, en oppdagelse som er beskrevet i nyeste utgave av det britiske vitenskapstidsskriftet Nature.

"Planet X" Den amerikanske astronomen Clyde Tombaugh spådde for mer enn et halvt århundre siden at det ville bli funnet en tiende planet i vårt solsystem. Og Tombaugh var ingen hvem som helst: Det var han som i 1930 endelig fant "Planet X", den niende planeten som fagfolk til da bare hadde ant eksisterte, og som nå går under navnet Pluto.

Etter oppdagelsen av Pluto fortsatte Tombaugh sin leting etter planet nummer ti. Han lyktes ikke, men nå gir oppdagelsen av Varuna nok en pekepinn om at han var på riktig spor, sier de amerikanske fagfolkene Stephen Tegler og William Romanshin.

Neste år skal det etter planen skytes opp et nytt romteleskop som skal måle infrarød stråling fra svært fjerntliggende objekter. Dette teleskopet kan kanskje gi svar på om den tiende planeten virkelig finnes, i en bane et sted bortenfor Pluto.

NTB