Et kystvaktfartøy oppdaget sent onsdag kveld en 10 meter lang båt som tydelig var i havsnød i den røffe sjøen. I alt 223 flyktninger var om bord, og de kom blant annet fra Eritrea, Nigeria, Somalia, Zambia og Mali. Men det var også flere pakistanske personer om bord.

— Røff sjø med høye bølger, en overfylt båt og en generelt farlig situasjon gjorde at det ble erklært nødsituasjon, opplyser den italienske kystvakten i en uttalelse torsdag.

Flyktningene var ifølge kystvakten preget av å ha oppholdt seg i kjølig vær i lengre tid, men er ellers i god fysisk form. De ble tatt inn til havnebyen Augusta på Sicilia.

Italienske myndigheter har iverksatt en omfattende aksjon til sjøs, kalt Mare Nostrum, for å unngå flere katastrofer som de to som skjedde utenfor Lampedusa i oktober, da over 400 flyktninger druknet da båtene deres forliste.