USAs nasjonale orkansenter nedjusterte sent torsdag orkanen fra kategori fem til kategori fire. Men orkansenteret advarte samtidig om at Rita, som nå har en vindstyrke på rundt 240 kilometer i timen, fortsatt er ekstremt farlig.

Ifølge senteret er Rita nå en «sterk kategori fire» på Saffir-Simpson-skalaen over orkaner som går fra en til fem.

– Værvarselet viser en liten svekkelse de neste 24 timene, men Rita ventes å forbli en ekstremt farlig orkan, heter det i en uttalelsen fra orkansenteret.

Evakueringsordre

Vindstyrken i orkanen var tidligere på dagen registrert med opp til 273 kilometer i timen, og 282 kilometer i timen i kastene, ifølge orkansenteret.

Med de katastrofale resultatene fra orkanen Katrinas herjinger i delstaten Louisiana friskt i minne har lokale myndigheter beordret befolkningen i flere utsatte byer langs Texas-kysten av Mexicogolfen til å evakuere. Det gjelder byene Galveston, som ligger på en øy, Corpus Christi og lavtliggende deler av Houston.

1,3 millioner mennesker i Texas er beordret til å evakuere, og torsdag var det lange og nesten stillestående bilkøer ut av Houston.

Også myndighetene i Louisiana beordret torsdag befolkningen til å forlate området. – Vi mener det er viktig at alle drar nå, sa guvernør Kathleen Blanco. Hun anslo antall mennesker som blir berørt av ordren i sin delstat til mellom 300.000 og 500.000. Til sammen er dermed mellom 1,6 og 1,8 millioner bedt om å reise til tryggere steder.

Det hvite hus gjentok ordren fra lokale myndigheter. – Kom dere ut, sa presidentens talsmann Scott McClellan. – Orkanen Rita er ytterst farlig.

Rundt 4.000 nordmenn

Rundt 4.000 nordmenn bor i Houston, som nå ruster seg til å møte en av tidenes verste orkaner. UD vurderer å styrke bemanningen ved generalkonsulatet i byen, og norske selskaper stenger og gir sine ansatte mulighet til å evakuere.

– Det er både fastboende, studenter og nordmenn som er ansatt i norske selskaper, sier informasjonsrådgiver i Utenriksdepartementet Rune Bjåstad til NTB.

– Det vi kan gjøre nå er å informere nordmennene i området gjennom vårt generalkonsulat og via våre hjemmesider. Vi ber nordmennene følge retningslinjene som de amerikanske myndighetene gir når det gjelder å evakuere og å sikre verdier, sier Bjåstad.

Kan åpne EUs oljelagre

EU-landene er klare til å bruke mer av sine oljelagre for å hjelpe USA dersom orkanen Rita slår ut deler av den amerikanske oljeproduksjonen.

EU-landene har allerede brukt av de obligatoriske oljelagrene for å kompensere for den reduserte oljeproduksjonen i USA etter orkanen Katrina. Skulle Rita ødelegge mer av raffineringskapasiteten ved den amerikanske golfkysten, vil det bli aktuelt å tære mer på de europeiske lagrene.

– Foreløpig er det ikke nødvendig med noen nye tiltak, sa Helmut Schmitt von Sydow, en høytstående EU-funksjonær, på et orienteringsmøte for pressen i Brussel torsdag.

Bryter regel

EU-landene vil foreta en ny vurdering når EUs ekspertgruppe for forsyning av olje og oljeprodukter møtes igjen om to uker. Bruken av lagrene fører til at enkelte land vil bryte regelen om å ha olje og oljeprodukter til minst 90 dagers forbruk i reserve. Hvis man derimot ser EU-landene som en helhet, har de foreløpig grei margin.

Amerikanske myndigheter opplyste torsdag at over 70 prosent av USAs oljeproduksjon i Mexicogulfen er satt ut av spill enten i påvente av Rita eller på grunn av Katrinas ødeleggelser. Selve hjertet i USAs oljeproduksjon i Texas risikerer å bli truffet av den voldsomme orkanen.