Befolkningen i New Orleans holder pusten mens orkanen Isaac kommer feiende inn fra havet mot storbyen.

Men det samme gjør politikerne både på demokratisk og republikansk side. De er livredde for en reprise av katastrofeorkanen Katrina i 2005, hvor over 1500 mennesker omkom.

— Dette er en unik situasjon. Jeg kan ikke huske at USA har stått overfor en potensielt så stor naturkatastrofe i et valgår noensinne, sier forfatter og professor emeritus Ole O. Moen, som har fulgt amerikansk politikk i nær 50 år.

Dermed kan orkanen få betydning for hvilken politisk ideologi som skal råde i verdens eneste supermakt de neste fire årene.

Verst for Romney

For republikanerne kunne ikke timingen vært verre. Orkanens ankomst og varighet er ventet å overlappe de fire dagene som er satt av for partiets store landsmøte.

— Partiet er på mange måter mer splittet enn noen gang. Dette var ikke det republikanerne trengte, sier Moen.

Over 50.000 delegater fra hele USA er samlet i Tampa, i det som i utgangspunktet skulle være en gigantisk lanseringsfest av Mitt Romneys som partiets offisielle presidentkantidat.— Blir ødeleggelsene store, er det en risiko for at nominasjonen av Romney drukner i dette. Dermed får han ødelagt det mulighetsvinduet som landsmøtet er til å formidle sitt budskap, sier USA-ekspert Svein Melby til bt.no.

— Han ser dermed ut til å miste den kickstarten som kampanjen hans trenger, legger han til.

Mandag måtte landsmøteprogrammet avlyses helt, mens mediedekningen resten av uken trolig vil konsentrere seg om noe helt annet enn politikk.

— Faren er at TV-nettverkene sender simultane bilder av stormens ødeleggelser og landsmøtet inn i folk sine stuer. I beste fall tar det oppmerksomheten vekk fra republikanernes budskap. I verste fall får det partiet til å virke ufølsomt og ute av kontakt med virkeligheten, skriver ITVs korrespondent Robert Moore.

Orkan på sosiale medier

Den store TV-kanalen NBC vurderer å flytte sine journalister vekk fra Tampa, for å bedre kunne dekke Isaacs herjinger.

— Vi gjør løpende vurderinger på dette minutt for minutt, sier NBCs Erika Masonhall til Bloomberg News.

Også på sosiale medier stjeler orkanen oppmerksomheten vekk fra Mitt Romney og republikanerne.For hver Twitter-melding som publiseres om landsmøtet i Tampa, tweetes det tyve ganger om Isaac, opplyser manager Adam Sharp i Twitter.

Ole O. Moen sier republikanernes landsmøte i Tampa er spesielt viktig for å få Romney til å fremstå som en folkelig mann som alle kan like.

— Hans problem er at han rett og slett ikke er en likandes fyr. Han blir oppfattet som for glattpolert og lite folkelig, og det var dette partiets PR-maskineri skulle endre på denne uken, sier Moen.

I skyggen av Katrina

George W. Bush fikk massiv i kritikk etter sin dårlige håndtering av orkanen Katrina, og klarte aldri å hente seg inn på meningsmålingene før han gikk av som president i 2009.

Bare kombinasjonen av en ny tropisk orkan og republikanernes selvforherligende partifest, kan være nok til å vekke de dårlige minnene fra Katrina blant amerikanerne.

— Spesielt hvis Isaac tar liv og legger hjem øde, kan assosiasjonene til Bush's ulykksalige håndtering av Katrina være nok til at det rammer Mitt Romney også på sikt, sier professor Moen.

Også Obama skjelver

Men også president Barack Obama og demokratene frykter konsekvensene av orkanen Isaac, dersom den rammer med verst tenkelige styrke.

— Det er alltid den som styrer som får ansvaret. Blir skadene og tapene av liv store nok, vil han kunne få kritikk for å ikke ha gjort nok, sier Svein Melby.

Men dersom den føderale regjeringen klarer å bøte på orkanens skader, vil Obama kunne gå styrket ut av den stormfulle uken.

Han viser til at Bill Clinton fikk et løft på meningsmålingene etter terrorbomben i Oklahoma City i 1995.

— Å utvise godt lederskap og ansvar i en krisesituasjon vil alltid betale seg politisk. Får administrasjonen til dette, vil det gagne Obama i valgkampen, sier Melby.