Den fryktede orkanen Katrina ble mandag morgen norsk tid nedgradert til storm av kategori 4, men kursen sto fortsatt direkte mot New Orleans og kyststrekningene mot Mexicogolfen.

Meteorologene advarte om at Katrina kunne komme til å tilta i styrke igjen før den traff land. Ifølge USAs nasjonale orkansenter var det fare for vind med hastighet opp til 250 kilometer i timen når uværet raser inn over kysten.

Rett etter klokken 09.00 norsk tid mandag lå orkansenteret 113 kilometer sør for Mississippis munning og vel 200 kilometer fra New Orleans. Byens ordfører Ray Nagin sier det er fare for at dikene rundt byen ikke vil tåle presset fra orkanen.

Hundretusener av mennesker var på flukt fra områdene det var ventet at Katrina ville ramme.

— Denne orkanen er så farlig at det ikke er til å unngå at den vil kreve dødsofre, sa Michael Brown i USAs nasjonale katastrofemyndigheter.

Tvungen evakuering

Ordfører Nagin påla søndag hele byens befolkning på rundt 500.000 mennesker å forlate byen etter at president George W. Bush hadde vært i kontakt med delstatens guvernør og myndighetene i delstatene Mississippi og Alabama.

Etter at evakueringsordren ble sendt ut var det en jevn strøm av biler ut av New Orleans på motorveiene nordover og i vestlig retning. Utover ettermiddagen søndag forlot gjennomsnittlig 15.000 biler New Orleans i timen.

De lokale myndighetene i den kjente jazzbyen frykter at områder i gamlebyen vil bli satt fire til fem meter under vann. Rundt 30.000 mennesker hadde mandag formiddag norsk tid søkt ly i byens fotballstadion Superdome.

Barer og smårestauranter langs Bourbon Street i gamlebyen som aldri stenger sine dører, var mandag morgen lukket og alle vinduer var spikret for. Men hvis dikene svikter, er det ikke noe som kan redde kulturminnene i The French Quarter.

— Jeg er ikke så redd for vinden, det er vannmassene jeg frykter, sa Cray Bruce da han stoppet ved en bensinstasjon på vei vestover til Texas.

Forlatt spøkelsesby

Louisianas viseguvernør Mitch Landrieu opplyste natt til mandag at nasjonalgarden har sørget for de vogntog med mat og drikkevann til de mange som har søkt tilflukt i Superdome, som ligger like ved det franske kvarter.

Men all ferdsel i den vanligvis så livlige New Orleans på et lavmål og gatene var stort sett folketomme. Det er ikke kjent hvordan byen myndigheter vil reagere mot dem som nekter å forlate sine hjem og flytte ut av byen.

Ifølge politiet var det sporadiske tilfeller av plyndring, men alle forsøk på hærverk av enhver art ville bli hardt straffet. New Orleans har ikke vært direkte rammet av orkaner siden 1965, da Betsy traff med full tyngde og førte til at deler av byen ble satt under vann.

Evakueringsvarslet som Louisianas myndigheter har sendt ut, omfatter kyststrekningen fra Morgan City noen kilometer vest for New Orleans og hele kyststrekningen østover, inn i Mississippi, Alabama og Florida.

— Orkanen Katarina er en drapsmaskin og det vil med sikkerhet gå med menneskeliv før det hele er over, sier ordfører A.J. Holloway i Biloxi i delstaten Mississippi. Han og byens 46.000 innbyggere frykter at turistene skal svikte de kjente spillekasinoene i byen.

<b>LANGE KØER:</b> Hundretusener av mennesker har forlatt sine hjem i New Orleans.
REUTERS