Onsdag kom det meldinger om voldsomme kamper mellom regjeringsstyrker og opprørsgrupper i den strategisk viktige byen Malakal, som ligger like ved grensen til nabolandet Sudan.

Ifølge Sør-Sudans informasjonsminister er regjeringsstyrkene i ferd med å få overtaket.

— De fleste av opprørerne er på flukt, sier han.

Ber om forhandlinger

USAs utenriksminister John Kerry oppfordret onsdag innstendig president Salva Kiir og opprørernes leder, tidligere visepresident Riek Machar, til å sette seg ved forhandlingsbordet og finne en politisk løsning på den drøyt ukelange konflikten som truer med å sende den unge nasjonen ut i full borgerkrig.

FNs sikkerhetsråd vedtok tirsdag kveld å nærmest doble antall fredsbevarende styrker i Sør-Sudan fra 7.000 til 12.500. I tillegg vil FN sette inn drøyt 400 ekstra politifolk.

Også Kina, som har store oljeinteresser i Sør-Sudan, ba onsdag partene om å stanse kampene, som nå har spredt seg til halvparten av Sør-Sudans ti delstater og sendt hundretusener på flukt.

Riek Machar sier at han er klar til å ta imot Kiirs invitasjon om samtaler, men sier at kravet er det holdes demokratiske valg.

— Vi vil at Salva Kiir kaster inn håndkleet, sider han.

Massegraver

FN opplyser at det nå er oppdaget minst tre massegraver i Sør-Sudan. Ifølge FNs humanitære sjef i Sør-Sudan er trolig flere tusen drept i konflikten.

Regjeringshæren greide tirsdag å gjenerobre kontrollen over Bor, som er hovedstad i delstaten Jonglei. Opprørsstyrkene har imidlertid fortsatt kontroll over oljebyen Bentiu lenger nord, og oljeproduksjonen har falt med 45.000 fat om dagen, skriver BBC.

Årsaken til konflikten består i første rekke av en langvarig strid om makten mellom president Kiir og Riek Machar. Konflikten tilspisset seg da Machar ble avsatt som visepresident i sommer.

Kneblet partiet

Samtidig sørget Kiir for å kneble en nominasjonsprosess i regjeringspartiet SPLM foran valget i 2015.

Partiet skulle ha utpekt sin presidentkandidat på et landsmøte tidligere i år, men i stedet ga Kiir partiledelsen, blant dem generalsekretær Pagan Amum, sparken og utsatte møtet på ubestemt tid, skriver Sudan-eksperten Philip Roessler i The Washington Post.

Den politiske konflikten truer nå med å utvikle seg til et blodbad langs etniske skillelinjer. Mens presidenten tilhører dinkastammen, Sør-Sudans største, har Machar stor støtte blant nuerne.