MENS PRESIDENT George W. Bush natt til onsdag norsk tid, halvoffisielt åpnet sin valgkamp med talen til Kongressen om «Rikets tilstand», var de åtte gjenværende i kappløpet om å bli demokratenes presidentkandidat 2. november i full gang med å kapre stemmer i New Hampshire.

Det var ventet at Bush ville foreta en gjennomgang av hva han vil gjennomføre de kommende fire årene om han får fornyet tillit. Slik sett var det ved til det bålet demokratene håper skal fordrive den republikanske presidenten ut av Det hvite hus.

OVERRASKELSEN I IOWA var den solide seieren til senator John Kerry. Og den like solide annenplassen til Senat-kollega John Edwards.

Etter at tidligere Vermont-guvernør Howard Dean har dominert overskrifter og fjernsynsskjermer i månedsvis, satset flertallet av demokratene i Iowa på det trygge og det trauste. På to kandidater som har et mer balansert syn på presidentens krig i Irak, og som ikke vil ha omfattende helse— og sosialreformer som vil føre til store skatteøkninger.

En enkel og banal forklaring?

Det er det som kan leses av de svarene som ble gitt til meningsmålerne da valgmøtene var over. De viser også at de to John'ene hadde den største oppslutningen blant velgerne fra 45 år og oppover.

Iowa-valget, i likhet med neste ukes New Hampshire-valg, er valget som knuser nasjonale politiske ambisjoner. Og som gir nytt liv til drømmen. I de to «førstestatene» skapes rammene for det videre politiske kappløp.

Derfor er det også grunn til å tro at flere av de gjenværende syv demokratiske kandidatene etter New Hampshire vil velge å gjøre felles sak med Richard Gephardt og trekke seg om de havner «i køen» med liten oppslutning.

VALGET I NEW HAMPSHIRE vil bli den første virkelige demonstrasjon av den politiske styrken til tidligere øverstkommanderende for NATO i Europa, general Wesley Clark, og tidligere visepresidentkandidat Joe Lieberman.

Ingen av de to deltok i Iowa, men valgte å konsentrere seg om New Hampshire. På meningsmålingene har dette gitt god uttelling for Clark som ligger nesten likt med Howard Dean på topp. Også vinneren fra Iowa, John Kerry, har økt sin oppslutning den siste tiden.

Stemmetallene for Clark og Lieberman neste uke vil bestemme hvilken rolle de vil spille i primærvalgene fremover.

Forklaringen på den betydningen New Hampshire spiller, til tross for at det er en liten delstat med lavt folketall, ingen store byer og bare fire stemmer i det kollegiet som til syvende og sist skal velge presidenten, ligger i at det var denne delstaten som var først ute, i 1952, og satte presidentkandidatenes navn på stemmesedlene. Tidligere hadde man bare valgt utsendinger til partilandsmøtene.

DET ER IKKE NØDVENDIG å vinne i New Hampshire, men resultatet bør være overbevisende. Og det har mange ganger fått store konsekvenser.

Som i 1968 da senator Eugene McCarthys overbevisende annenplass førte til forsterket motstand mot Vietnamkrigen, noe som igjen gjorde at president Lyndon B. Johnson ga opp å søke gjenvalg.

Det var her en nærmest ukjent peanøtt-bonde og tidligere guvernør i Georgia, Jimmy Carter, fikk sitt gjennombrudd, det var her Ronald Reagan i 1980 beseiret George H.W. Bush etter å ha tapt for ham i Iowa, og det var her Bill Clinton i 1992 fikk en solid annenplass, og skapte nytt liv i valgkampen som førte ham til topps. Etter vedvarende medieoppslag om utenomekteskapelige forbindelser og hvordan han hadde lurt seg unna militærtjeneste i Vietnam. Og det var her, for fire år siden, senator John McCain, valset over George W. Bush. Uten at det førte McCain til presidentnominasjon.

OM VI SKAL DVELE litt ved resultatene fra Iowa.

Velgerne i New Hampshire er seg selv nok. Vanligvis skjeler de ikke til resultatene fra Iowa, men følger egne følelser og preferanser.

Og i likhet med Howard Dean og alle de andre med sans for politisk statistikk, vet de at det er bare fire ganger siden 1972 at vinneren fra Iowa har gått helt til topps.

I Iowa stilte fire kandidater. Tre følger løpet videre for å bli demokratenes presidentkandidat. John Kerry (stort bilde) gikk seirende ut og fikk 38 prosent oppslutning. John Edwards fikk 32 prosent, og Howard Dean endte på 18 prosent.<p/> FOTO: REUTERS