– Jeg har lært at håp ofte finnes usannsynlige steder, at inspirasjon ofte ikke kommer fra de mektige eller berømte, men fra alminnelige amerikaneres drømmer, lød det fra Barack Obama. Han talte til Kongressen.

– Jeg tenker på Leonard Abess som etter sigende fikk 60 millioner dollar bonus for å selge sin bank og ga den videre til de 399 som arbeidet for ham, og de 72 som hadde arbeidet for ham. Han sa det ikke til noen, men da en lokalavis fant ut av det, sa han bare:

– Jeg har kjent noen av de mennesker fra jeg var syv år gammel. Det føltes ikke riktig at jeg selv skulle ha alle pengene.

Les også: Førstedame i farten

Stående bifall

Presidenten klappet da mer enn 500 politikere og gjester i Kongressen på Capitol reiste seg og hyllet Abess med et minuttlangt stående bifall. I en tid da banksjefer legges for hat og kritiseres for sin grådighet og manglende fingerspissfornemmelse, er den 60-årige banksjefen fra Miami blitt en ufrivillig folkehelt.

Konvoluttene med bonus, som i flere tilfeller nådde opp i over 100.000 dollar, ble utdelt i november etter at Abess hadde solgt 83 prosent av aksjekapitalen i sin City National Bancshares til den spanske banken Caja Madrid for 927 millioner dollar.

Bankdirektøren gjorde intet forsøk på å vekke oppmerksomhet, men under et intervju med den lokale avisen Miami Herald forsnakket han seg. Da han ble gått på klingen lød den enkle forklaringen:

– Disse menneskene sluttet seg til meg og ble i banken, skjønt de ikke hadde utsikt til å få noen andel i den. Jeg tenkte alltid at jeg en dag ville overraske dem. Jeg hadde avgjort ikke bruk for pengene.

Motstykke

For Barack Obama var Abess det perfekte motstykket til Wall Street-sjefene som han langet ut etter.

– De tider da administrerende direktører var i stand til å bruke skatteyternes penger til å polstre sine lønnskontoer eller kjøpe smarte gardiner eller forsvinne i et privat jetfly, er forbi.

Banken i Miami ble grunnlagt av Abess far i 1946. Han innledet sin karriere i bankens trykkeri og fikk gjennom årene respekt for den innsatsen som ble nedlagt i mange avdelinger.

– Jeg fant ut at hvis toppsjefen ikke møtte opp, så gjorde det ikke så mye. Men hvis kassererne ikke var der, så var det et alvorlig problem.

Mange trodde at Leonard Abess arvet banken fra sin far, men den ble i virkeligheten solgt til en colombiansk kaffeprodusent. Da han ble idømt en fengselsstraff for bedrageri, kjøpte Abess en aksjemajoritet for 21 millioner dollar som han lånte.

Innen de milde gavene ble utdelt, ble medarbeiderne forberedt på at noe godt var underveis, så de ikke skulle frykte at det var snakk om en sluttpakke. Flere forklarer at de stadig snapper etter pusten og ikke kan fatte at de fikk så mange penger.

Leonard Abess var invitert til Washington av Michelle Obama. Det har siden 1982 vært tradisjon at presidenten fremhever en eller flere av gjestene i sin årlige tale.

Jyllands-Posten/Bergens Tidende

BANKSJEF SOM GA BORT ALT: Leonard Abess (nr. 2 fra v.) blir hyllet av Michelle Obama (ytterst til h.) og hele Kongressen.
JONATHAN ERNST