Washington: Barack Obama vil sette ny fart i USAs romprogram. Presidenten ønsker blant annet å sende amerikanske astronauter i bane rundt Mars – men en landing på planeten står ikke på programmet.

Obama forberedte torsdag en tale der det var ventet at han ville forsvare seg mot kritikk om at han fører en puslete romfartspolitikk. Det ble spådd at han blant annet ville gå inn for utvikling av en ny, kraftig bærerakett og for en bemannet romferd rundt Mars.

Nasjonalhelten Neil Armstrong, som i 1969 ble det første menneske som satte sine bein på månen, har vært blant kritikerne av Obamas holdning til romfarten. Kritikerne mener blant annet at presidenten gjør USA altfor avhengig av et samarbeid med Russland.

Constellation

I februar i år varslet Obama at han ville skrinlegge det såkalte Constellation-programmet for nye måneferder. Programmet, som ble til under Obamas forgjenger George W. Bush, lå langt etter tidsskjema og hadde til da kostet 19 milliarder dollar, eller 112 milliarder kroner.

Obama vil gjenopprette en del av Constellation som tar sikte på å utvikle og bygge en ny type romkapsel som kalles Orion. Den skulle egentlig vært brukt til nye bemannede romferder, men skal nå i stedet klargjøres for eventuelle evakueringer fra romstasjonen ISS.

Det betyr at amerikanerne likevel ikke blir avhengige av russiske Sojuskapsler, hvis den internasjonale romstasjonen må rømmes. Mer rutinemessige transporter til og fra ISS skal i henhold til Obamas plan settes ut til private romfartsselskaper.

Skeptisk

Neil Armstrong stiller seg skeptisk til dette.

— Det er umulig å spå noe sikkert om hvorvidt kommersiell transport ut i rommet blir tilgjengelig, men uansett vil det sannsynligvis komme senere og bli dyrere enn det vi kunne ønske oss, mener han.

Armstrongs kollega på den første måneferden i 1969, Edwin «Buzz» Aldrin, støtter derimot Obamas planer.

— Jeg syns utviklingen av kommersiell kapasitet for å sende mennesker i bane rundt jorden er spennende, heter det i en kunngjøring fra Aldrin.

Regjeringen i Washington mener presidentens planer kan føre til at det skapes 2.500 nye arbeidsplasser i området rundt Kennedy-romsenteret i delstaten Florida. Flere tusen arbeidsplasser kan gå tapt når det nåværende romfergeprogrammet avsluttes om kort tid.