Han vedgikk at det er etterspørselen i USA som delvis har skylden for volden som ryster regionen.

Før han gikk inn til toppmøtet med de sju presidentene i Costa Ricas nasjonalteater, sa han at det er viktig at forholdet mellom USA og Mellom-Amerika ikke bare defineres av narkotika og vold, men også handelsforbindelsene.

Men det ble likevel narkotikasmuglingen som de mexicanske kartellene og de ekstremt voldelige mellomamerikanske bandene står bak, som ble det sentrale temaet i samtalene.

Sikkerhetstiltakene i Costa Ricas hovedstad San José var svært strenge da Obama kom fra Mexico fredag ettermiddag. Flere tusen mennesker jublet da Obamas kortesje kjørte gjennom avsperrede gater i sentrum.

Alle presidentene i de mellomamerikanske landene Guatemala, Belize, Honduras, El Salvador, Nicaragua, Costa Rica og Panama var på plass, inklusive Daniel Ortega. I tillegg var presidenten i Den dominikanske republikk i Det karibiske hav med på toppmøtet.

Kamp mot narko

— Vi trenger sterk støtte fra USA til å angripe vår felles fiende, narkosmuglingen. Dessverre er det Honduras og andre land i regionen som får de døde i en krig vi ikke startet, sier Honduras' president Porfirio Lobo.

Obama sa han ikke er interessert i å militarisere kampen mot narkosmugling, og at en del av løsningen er politiarbeid og koordinering av innsatsen. Utvikling må også være en del av strategien.

Daniel Ortega påpekte at kampen mot fattigdom er i alles interesse, og at det vil skape bedre forhold for kampen mot narkosmuglingen.

Guatemalas president, eksgeneralen Otto Pérez, som mener legalisering av narkotika er den eneste måten å få bukt med volden på, sa han vil insistere på andre alternativer i kampen. Ingen av de andre presidentene støtter hans forslag, og Obama har gjort det klart at han er imot legalisering.

Karteller og bander

De mexicanske narkokartellene har alliert seg med voldelige bander særlig i Honduras og El Salvador, de såkalte maras, og har gjort Mellom-Amerika til en hovedrute for smugling over land og sjø fra Colombia videre til Mexico og USA.

USA har bevilget 500 millioner dollar til kampen mot vold og narko i Mellom-Amerika siden 2008. Likevel er drapsraten en av de høyeste i verden, særlig i Honduras og El Salvador.

Hjelpen har blant annet bestått av marinefartøyer for å stanse båter med narkotika i Stillehavet og Det karibiske hav, en kontingent på 200 marinesoldater i Guatemala og deling av radaretterretning med Honduras.

Delvis USAs skyld

Før han reiste til Mellom-Amerika, møtte Obama studenter i Mexico bys antropologiske museum. Han lovte dem å arbeide for en mer likeverdig relasjon mellom de to nabolandene.

Obama innrømmet at en mye av årsaken til volden i Mexico, som har kostet 70.000 mennesker livet de siste seks årene, er den store etterspørselen etter narkotika i USA.

— Vi innser også at mye av våpnene som brukes i volden i Mexico, kommer fra USA, sa han mens han lovte å gjøre det han kan for strengere våpenlover.

Flommen av våpen fra USA har vært et stort irritasjonsmoment i Mexico, der man ser en sammenheng mellom volden i landet og opphevelsen av forbudet mot halvautomatiske våpen i USA i 2004.

Obama og Mexicos president Enrique Peña Nieto var i sine møter enige om å forsøke å skifte fokus i forbindelsene mellom de to landene over til den enorme handelen, til en årlig verdi av 500 milliarder dollar, dem imellom.

Men de drøftet også sikkerhetsspørsmål. Peña Nieto, som overtok som ny president før jul, ønsker å prioritere å redusere volden, uten dermed å slakke av på kampen mot narkotika. (©NTB)