President Barack Obama støtter planene om å bygge en moské og et muslimsk kultursenter nær åstedet for 11. septemberangrepet i New York.

— Som borger og som president mener jeg at muslimer har den samme rett til å praktisere sin tro som alle andre i dette landet, sa Obama fredag.

Han uttalte seg om den kontroversielle saken under et måltid i Det hvite hus hvor amerikanske muslimer og diplomater fra muslimske land var til stede. Arrangementet ble holdt i forbindelse med fastemåneden ramadan.

Tidligere denne måneden godkjente myndighetene i New York de omstridte byggeplanene. Mange som mistet familiemedlemmer i terrorangrepene i 2001 har gått mot prosjektet, og ordbruken i debatten har til dels vært svært sterk.

Tilhengerne minner på sin side om USAs lange tradisjon for religiøs toleranse.

Det planlagte muslimske senteret skal omfatte både en restaurant, et teater og en moské. Tomten ligger i nærheten av stedet hvor World Trade Center sto frem 2001, da muslimske ekstremister brukte kaprede passasjerfly til å angripe mål både i New York og Washington.