Obama uttalte seg etter at kinesiske myndigheter torsdag forsvarte sin bygging av kunstige øyer i en del av Sør-Kinahavet som flere land gjør krav på. Øyene skal blant annet brukes til militære formål.

— Vi blir bekymret over Kina når de ikke følger internasjonale normer og regler, men heller bruker sine muskler og sin størrelse til å tvinge land til å underordne seg, sier Obama.

— Vi tror på en diplomatisk løsning, men det faktum at Filippinene og Vietnam er mindre enn Kina, betyr ikke at de kan settes på sidelinjen, sier presidenten.Kinas utenriksdepartement antyder på sin side at Obama kanskje ikke er rett person til å snakke om store muskler.

— Vi vi vet jo hvem som er størst og har størst muskler i verden, sier talskvinne Hua Chunying.

Kina, Filippinene, Vietnam, Malaysia, Brunei og Taiwan gjør alle krav på overlappende deler av havområdet. Kinesiske myndigheter har tidligere bedt USA om ikke å ta standpunkt i konflikten.

Torsdag kalte Hua byggingen «rettferdig, fornuftig og lovlig» og hevdet at utbyggingen er omfanget av Kinas suverenitet.