Synet av Obama og Castro i samme rom ble umiddelbart et symboltungt bilde på deres felles forsøk på å rive ned den politiske, ideologiske og økonomiske muren som har skilt naboene siden 1961.

Det var under åpningen av det panamerikanske toppmøtet i Panama by at de gamle fiendenes presidenter tok hverandre i hånden, slik de også gjorde i forbindelse med Nelson Mandelas begravelse i 2013.

Ikke siden 1956

Et bilde fra konferansesenteret i Panama by viser Castro og Obama som smiler og småprater med Ecuadors president Rafael Correa under åpningen av det panamerikanske toppmøtet fredag kveld lokal tid.

Det er første gang en cubansk og en amerikansk statsleder møtes siden president Dwight D. Eisenhower møtte diktatoren Fulgencio Batista i in 1956. Det var tre år før Raúls bror Fidels revolusjon, og Obama var ikke engang født.

— Et veiskille

Kilder i Det hvite hus beskriver møtet som en uformell seanse og påpeker at paret ikke hadde noen substansiell samtale. Obama og Castro skal etter planen møtes til formelle samtaler som trolig vil dreie seg om forhandlingene som har som mål å gjenåpne ambassader i hverandres land.

Toppmøtet markerer på mange måter både et tids- og veiskille, mener forsker og forfatter Vegard Bye.

— Det er veldig historisk. Forholdet mellom USA og Cuba har de siste 50 årene vært preget av kald krig, om enn med visse varme innslag. Latinamerikanere flest mener at det som nå skjer, innebærer slutten på denne kalde krigen, sa Bye til NTB fredag.

Middag

Det er dessuten første gang at Cubas leder deltar på det panamerikanske toppmøtet sammen med et 30-tall regjeringssjefer fra begge de amerikanske kontinentene.

Cuba og USA ble 17. desember i fjor enige om å bryte ned den over 50 år gamle isfronten mellom de to nabolandene. Fredag ble det kjent at USAs utenriksdepartement vil stryke Cuba fra listen over stater som støtter terrorisme.

Anbefalingen øker Cubas sjanse til å bli strøket fra svartelisten, der landet har selskap med blant andre Syria og Iran. Det er et sentralt krav fra Havanna i de videre forhandlingene, men det er uklart om Obama vil ta noen avgjørelse under det historiske toppmøtet.

Hindringer

Når Castro og Obama etter planen setter seg ned for å prate sammen lørdag, vil de diskutere de pågående forhandlingene og gjenstående uenigheter, ifølge Obamas rådgiver Ben Rhodes.

I Panama har Obama trolig allerede rukket å irritere Havanna. Før åpningen av toppmøtet deltok nemlig Obama på et lukket forum sammen med cubanske dissidenter.

Advokaten Laritza Diversent og den politiske aktivisten Manuel Cuesta Moura var blant et titall andre aktivister fra kontinentene som fikk selskap av Obama.

På møtet erklærte presidenten at det er slutt på USAs inngripen i regionen.

— Tiden der vår agenda i denne hemisfæren la til grunn at USA fritt kan blande seg inn, er forbi, sa han.