Presidenten har lenge unngått å bruke militære midler til å hjelpe med å avverge krisen som er i ferd med å rive Irak i filler. Torsdag bestemte Obama seg likevel for å godkjenne luftangrep mot militante islamister fra ISIL, som har tatt store områder i Nord-Irak og Syria de siste månedene.

Fredag kom det nye amerikanske angrep mot jihadistgruppa, da de stadig nærmer seg den kurdiske provinshovedstaden Arbil. Flere amerikanske oljeselskaper har baser i området.

Vil danne stat

ISIL byttet tidligere i år navn til Den islamske staten, og erklærte samtidig at områdene de kontrollerer er et eget kalifat — en islamistisk stat.

— Vi kommer ikke til å la ISIL starte et slags kalifat i Syria og Irak, men vi kan bare bidra til det dersom vi vet at vi har partnere på bakken som kan fylle tomrommet etter dem, sier Obama til New York Times.

Fredag sa presidenten at USA bare vil gå til luftangrep for å beskytte amerikansk personell og bistå flyktningene på Sinjar-fjellet fram til Irak blir enige om en samlingsregjering.

I 2008 gikk han til valg på å trekke amerikanske styrker ut og avslutte krigen i Irak.

— Det jeg har sagt tidligere, er at jeg ikke vil opptre som Iraks luftforsvar, forklarer Obama.

- Uklar plan

To år etter at styrkene ble trukket ut av Irak, er amerikanerne igjen engasjert i krigføring i samme land - dog i mye mindre grad.

— To fly som slipper bomber på militært artilleri kommer ikke til å snu denne konflikten. Jeg ser ikke hva strategien er, sier Ryan Crocker, som var USAs ambassadør til Irak mellom 2007 og 2009. Også republikanerne har bedt presidenten om en mer helhetlig plan.

Obama begrunnet den amerikanske inngripenen med viktigheten av å unngå et folkemord. Avgjørelsen fikk støtte fra utenriksministeriene i blant annet Sverige og Tyskland.

— Jeg vet ikke om Obama gikk motvillig inn i dette, men han ble til slutt presset opp i et hjørne og var nødt til å handle, sier Frederic Hof, en tidligere Midtøsten-rådgiver i det amerikanske utenriksdepartementet.

Sender våpen til kurderne

Fredag gjorde amerikanerne store øyne da strykerne i den kurdiskeprovinshovedstaden inngikk et sjeldent våpensamarbeid med myndighetene i Bagdad. USA sender også AK-47-gevær og annet utstyr til kurderne via Iraks myndigheter.

Samme kveld snakket visepresident Joe Biden med den irakiske presidenten Fuad Masum på telefon. Han understreket viktigheten av at det blir dannet en ny regjering, men slo samtidig fast at USA uansett er å regne med i kampen mot jihadistene.

— Visepresidenten understreket trusselen ISIL utgjør for alle irakere, og forsikret om at USA vil støtte Irak og alle landet innbyggere - fra nord til sør - i deres arbeid med å forsvare landet mot denne internasjonale trusselen, heter det i en uttalelse fra Det hvite hus.

Barack Obama reiser på en to uker lang ferie med sin familie lørdag. Det er ikke meldt om endringer i planene.